Assalto alla Cittadella: le truppe di Patton schiacciano una grande forza nemica a Saint-Malo



Adolf Hitler vedeva Saint-Malo come un fulcro del Vallo Atlantico. Gli alleati l'hanno ridotta in macerie.

UN MESE AL GIORNO DOPO CHE LE FORZE ALLEATE Sbarcarono SULLE SPIAGGE DELLA NORMANDIA il 6 giugno 1944, il tenente generale George S. Patton arrivò in Francia per prendere il comando della neonata Terza Armata degli Stati Uniti. Patton era già di cattivo umore. Non era d'accordo con il piano del comandante supremo alleato Dwight D.Eisenhower di farlo guidare a ovest con le sue divisioni corazzate per liberare i porti della Bretagna della Costa Smeralda, che i pianificatori dell'invasione avevano deciso essere vitali per rifornire la massiccia avanzata alleata. Per Patton, la corsa a Parigi e in Germania era fondamentale. Perché perdere tempo liberando pochi porti francesi poco importanti? Ma ora ha riferito al tenente generale Omar Bradley, il forte braccio destro di Eisenhower, e Bradley ha insistito sul fatto che nessun punto forte tedesco fosse lasciato alle spalle di Patton. Di conseguenza, i pianificatori del D-Day decisero che uno dei tre corpi di Patton doveva prima catturare Brest, il porto più occidentale della Francia, e le basi sottomarine naziste a Lorient e Saint-Nazaire prima che potesse spingere le sue divisioni corazzate verso est.



Un caporale americano si prepara a bombardare la guarnigione tedesca a Cézembre. (Keystone-France, Foto 12, Getty Images)

Per un guidatore duro e un segugio incallito della gloria come Patton, il ritardo è stato esasperante. Tuttavia, si era abituato ad aspettare. Era passato quasi un anno da quando aveva comandato le truppe in battaglia, e il suo temperamento bollente gli era quasi costato la carriera quasi un anno prima, quando aveva schiaffeggiato con impeto due privati ​​negli ospedali dell'esercito in Sicilia. Gli uomini soffrivano di casi documentati di stanchezza da battaglia (oggi noto come disturbo da stress post-traumatico), nonché di disturbi fisici, ma Patton si rifiutò di credere che ci fosse una malattia come lo shock da conchiglia. Per lui, i giovani soldati stavano semplicemente cercando di evitare il combattimento. Eisenhower, che conosceva Patton sin dai primi anni '20 quando erano tenenti colonnelli nell'esercito in tempo di pace, sorvolò sugli incidenti sulla stampa ma ordinò a Patton di scusarsi con i soldati, i loro medici e infermieri e l'intero esercito riunito. Allo stesso tempo, ha rimosso Patton dal servizio attivo e ha promosso Bradley su di lui nel periodo precedente l'invasione del D-Day. Patton fu ridotto a comandare un esercito fantasma in Inghilterra e servì come esca ben pubblicizzata per una presunta invasione della Francia settentrionale a Pas-de-Calais nel luglio 1944, un mese dopo che era previsto lo sbarco reale in Normandia.



Lo stratagemma ha funzionato. Il feldmaresciallo tedesco Erwin Rommel, il vecchio avversario di Patton in Nord Africa che ora era incaricato di difendere la Francia, mantenne inutilmente la sua quindicesima armata Panzer in attesa a Calais. Ma Patton era irritato dal suo ruolo non combattente. Gesù ha sofferto solo una notte, ma io ne ho passati mesi e mesi, e la croce non è ancora in vista, anche se probabilmente proprio dietro l'angolo, si è lamentato con sua figlia Ruth Ellen. E a sua moglie, Beatrice, Patton ha dichiarato: non sopporto i tempi tra le guerre. Mi sembra destinato a combattere come l'inferno o a non fare nulla. Servirei sotto il diavolo per litigare. Come spesso faceva quando era annoiato e sottoutilizzato, Patton si è messo di nuovo nei guai, pronunciando un discorso a un club femminile britannico in cui ha dichiarato che era il destino della razza anglosassone, in particolare Gran Bretagna e Stati Uniti, a governare il mondo del dopoguerra. A malincuore ha aggiunto l'Unione Sovietica alla formulazione, ma alcuni giornali non hanno riportato tale aggiunta nonostante il fatto che i russi all'epoca stessero sopportando il peso degli orribili combattimenti sul fronte orientale.

Ancora una volta ci furono richieste per Eisenhower di licenziare Patton, e questa volta Ike era pronto a farlo. Patton è scoppiato di nuovo, ha informato il capo di stato maggiore dell'esercito George C. Marshall a Washington. Apparentemente non è in grado di usare un ragionevole buon senso. Marshall concordò in linea di principio con Eisenhower, ma lo esortò a riconsiderare, notando il fatto inequivocabile che Patton è l'unico comandante dell'esercito disponibile per il suo attuale incarico che ha una reale esperienza nella lotta contro Rommel e in vaste operazioni di sbarco seguite da una campagna di rapido sfruttamento.

Dopo aver tenuto Patton con il fiato sospeso per diverse settimane, Eisenhower cedette. Ho deciso di tenerti, telegrafò. Vai avanti e addestra il tuo esercito. Patton ha ringraziato Eisenhower con entusiasmo ed ha esultato nel suo diario, grazie a Dio sono completamente tornato nel ritmo delle cose. Arrivato a una pista di atterraggio degli Stati Uniti su Omaha Beach, è saltato su una jeep e ha detto a una folla di soldati in attesa: sono orgoglioso di essere qui per combattere al tuo fianco. Ora tagliamo le interiora a quei crostini e andiamo a Berlino. Ha promesso di prendere una delle sue famose pistole con il manico d'avorio e di sparare personalmente al führer Adolf Hitler proprio come farei con un serpente.



Per le forze alleate che cercano di allargare la loro morsa in Francia, il ritorno di Patton non è arrivato un momento troppo presto. L'avanzata alleata si era letteralmente impantanata in un doloroso siepe di siepi che combatteva contro la pesante resistenza attraverso i campi allagati della penisola del Cotentin, dove i carri armati erano quasi inutili. Il 1 ° agosto Patton era finalmente pronto per guidare un'importante campagna nella vicina Bretagna. Incoraggiando il suo esercito attraverso l'Avranches-Pontaubault Gap su una strada a due corsie ad alta velocità, ha spinto 200.000 uomini e 40.000 veicoli in Bretagna in 72 ore. Stiamo avanzando costantemente, ha detto al suo staff. Da qui in poi, finché non vinciamo o moriremo nel tentativo, saremo sempre audaci. Quando il traffico inevitabilmente ringhiò sulla strada sovraffollata, Patton saltò su una cabina della polizia in una rotatoria intasata e, per un'ora e mezza, fece passare le sue forze.

I fanti americani cercano di far fuori un cecchino tedesco durante i combattimenti di strada a Saint-Malo l
I fanti americani cercano di far fuori un cecchino tedesco durante i combattimenti di strada a Saint-Malo l'8 agosto 1944 (Keystone-France, foto 12, Getty Images)

Togliendo la sesta divisione corazzata, Patton la mandò a correre verso Brest, un hub fondamentale per il rinforzo e il rifornimento delle truppe americane. Ha quindi formato la Task Force A, assegnando 3.500 uomini di cavalleria, ingegneria e unità di distruzione di carri armati per seguire la strada costiera settentrionale, aggirando le città portuali e assicurando ponti chiave sulla vitale linea ferroviaria Brest-Rennes prima che i tedeschi in ritirata potessero distruggerli. Come si poteva prevedere, le due forze americane superarono rapidamente le loro comunicazioni. Non aspettando il supporto della fanteria, la Task Force A, supponendo che la divisione corazzata fosse andata avanti, svoltò una curva nella strada alberata vicino a Dol-de-Bretagne il 3 agosto e rotolò a capofitto in un'imboscata dei cannoni anticarro tedeschi, mitragliatrici e mortai. La jeep in testa ha preso fuoco e il comandante della cavalleria è stato ucciso. Il comandante generale della Task Force A, il maggiore generale Herbert Earnest, ha chiesto aiuto via radio. Si prega di rispondere, bisogno urgente, ha supplicato. Truppe di punta.

Patton aveva assegnato il maggiore generale Troy H. Middleton, un comandante di terra esperto, a guidare l'VIII Corpo in Bretagna. Patton ha scontato i rapporti della resistenza francese secondo cui la vicina Saint-Malo era pesantemente fortificata e difesa da oltre 12.000 tedeschi. L'intelligence americana stimava 3.000 truppe nemiche. Patton, aspettandosi solo un'opposizione simbolica, ordinò alla 83a divisione di fanteria di ignorare del tutto Saint-Malo, lasciandolo isolato dalla Task Force A mentre la fanteria seguiva la sua divisione corazzata per attaccare Brest. Non ci sono più di diecimila Krauts in tutta la penisola, ha assicurato ai suoi subordinati. Ma mentre la task force si avvicinava alla storica città murata il 4 agosto, fu bombardata dall'artiglieria pesante tedesca. Allarmato per l'inaspettata concentrazione di truppe nemiche, Middleton mise da parte gli ordini di Patton e richiamò un reggimento dell'83 ° per sondare le difese tedesche. Quando il reggimento riferì di aver incontrato una forte resistenza, Middleton ordinò all'intera divisione di invertire la rotta e ripulire i tedeschi a Saint-Malo.

SAINT-MALO, UNA FORTEZZA COSTRUITA DAI GALLI SU UN MASSICCIO ROCCIA AFFIANCATO NEL PRIMO SECOLO aEV, fu colonizzata nei cinque secoli successivi dai Celti in fuga dall'instabilità nella Britannia romana. Chiamata per il suo santo patrono, il sacerdote immigrato gallese Maclou, la città portuale fungeva da base principale per i missionari celtici in Irlanda e Bretagna. Nel XVI secolo Jacques Cartier, un Malouin (nativo di Saint-Malo), lanciò la prima spedizione francese per esplorare il Canada con navi equipaggiate da ricchi mercanti desiderosi di espandere un impero commerciale che si estendeva già alla penisola arabica, l'Indiano Oceano, Cile, Rio de Janeiro e Atlantico meridionale. Con le loro ricchezze questi corsari, funzionando in tempo di guerra come corsari del re, avevano costruito sontuose dimore all'interno dei bastioni legati al torreggiante XV secolo prigione della duchessa Anna di Bretagna, due volte regina consorte di Francia. Il celebre ingegnere militare del re Luigi XIV, Sébastien le Prestre, conte di Vauban, progettò una rete di forti in mare aperto che respinse diverse spedizioni navali britanniche.

Verso la fine del XIX secolo, la mezzaluna di ampie spiagge di Saint-Malo si era adornata con le case estive di ricchi parigini attratti da un fiorente casinò e da eleganti hotel abituati dai reali europei, tra cui l'imperatore francese Napoleone III, che donò un nuovo campanile alla città Cattedrale di San Vincenzo di Saragozza. Nelle sue terme e nei caffè alla moda, i vacanzieri potevano intrattenersi con celebrità come gli scrittori Colette e James Joyce e l'attore Malouin Colin Clive, protagonista del film horror di successo Frankenstein .

Tutto ciò finì nel giugno 1940 quando le forze tedesche occuparono Saint-Malo e trasformarono il resort in uno dei cinque porti della Bretagna designati da Adolf Hitler come fortezze , o fortezze, destinate a contrastare qualsiasi invasione alleata. A partire dal luglio 1942, migliaia di coscritti dei campi di lavoro forzato furono incaricati dall'Organizzazione Todt, l'ingegneria e operazione di costruzione nazista, e costretti a lavorare notte e giorno per costruire bastioni di cemento, impiantandoli con pistole pesanti collegate telefonicamente per coordinare il fuoco di infilata. Inoltre, Saint-Malo divenne una marina base per una flottiglia di dragamine, corvette e cannoniere tedesche che minacciavano le navi alleate nel Canale della Manica. Hitler si aspettava che tutte le sue feste resistessero per almeno 90 giorni dopo un'invasione alleata, tempo sufficiente per le sue nuove super armi: razzi V-1 e V-2, miniere di ostriche, caccia Me 262, nuovi super carri armati e Mark XXI sottomarini - per diventare pienamente operativi.

A Cézembre, un'isola a tre miglia da Saint-Malo, i nazisti piazzarono sei cannoni ferroviari da 194 mm con una gittata di 10 miglia, un cannone da 150 mm, sei cannoni da 75 mm e batterie di cannoni antiaerei per proteggere la foce del fiume Rance. I cannonieri navali prendevano gli ordini dal quartier generale di Jersey nelle Isole del Canale. Quando Rommel arrivò per ispezionare il settore di Saint-Malo del Vallo Atlantico nel febbraio 1944, fece un suggerimento: girare le 194 di Cézembre per fare fuoco verso terra, dove Rommel era sicuro che sarebbe arrivato un attacco nemico. È stato un buon consiglio.

Una serie di forti fiancheggiava la baia di Saint-Malo, incluso il Fort National del XVIII secolo progettato da Vauban per proteggere ulteriormente il porto dagli assalti attraverso il Canale della Manica. Le opere più resistenti hanno preso forma fuori dalla vista, nel profondo di un promontorio attraverso il porto principale di Saint-Malo. Per più di un anno, ben 2.200 coscritti tedeschi hanno lavorato giorno e notte, rinforzando la cittadella Cité d'Aleth con mura spesse 20 piedi e dotandola di una ferrovia per smistare munizioni e rifornimenti ai suoi 32 bunker, postazioni di cannoni, ospedale, caserma per 600 uomini e un posto di comando collegato telefonicamente a Cézembre e agli altri forti per coordinare il controllo del fuoco.

Nei suoi spartani alloggi a sei piani sottoterra, il colonnello tedesco Andreas von Aulock, esperto di guerra urbana, diresse la difesa di Saint-Malo. Lo stesso Hitler aveva scelto von Aulock per tenere la fortezza. Sopravvissuto alla battaglia di Verdun di un anno nella prima guerra mondiale e in seguito dirigente automobilistico Opel, von Aulock aveva preso parte all'invasione della Polonia e al brutale assedio di Stalingrado. Nella campagna di Crimea, come comandante della 179a Divisione, aveva combattuto così ferocemente che Hitler gli aveva conferito la più alta onorificenza del Terzo Reich, la Croce di Cavaliere della Croce di Ferro con grappoli di foglie di quercia. Sebbene deluso dal fatto di sorvegliare una fortezza statica piuttosto che guidare una divisione di truppe mobili, von Aulock promise di fare di Saint-Malo un'altra Stalingrado. Disse al suo staff: eseguirò gli ordini che ho ricevuto e, facendo il mio dovere di soldato, combatterò fino all'ultima pietra.

I soldati si fanno strada attraverso le strade cosparse di macerie della città il 24 agosto (Archivi nazionali, foto Normandia)
I soldati si fanno strada attraverso le strade cosparse di macerie della città il 24 agosto (Archivi nazionali, foto Normandia)

Senza pavoneggiarsi nazista martinet, von Aulock generalmente trattava i cittadini di Saint-Malo con rispetto. Dopo gli sbarchi del D-Day, consigliò loro di evacuare la città, che era sicuro stava per diventare un campo di battaglia. Ma la maggior parte dei residenti ha scelto di rimanere dov'era, nonostante l'evidente pericolo. Saint-Malo ha subito le sue prime vittime civili il 17 luglio, quando i bombardieri britannici hanno fatto esplodere scali ferroviari e depositi di carburante nella periferia meridionale della città. Improvvisamente è diventato troppo tardi per i civili fuggire.

Arrivati ​​alla periferia della città il 3 agosto, gli ufficiali americani si sono subito resi conto che prendere Saint-Malo avrebbe comportato un ostinato combattimento di fanteria. Patton, ovviamente, aveva voluto ignorarlo del tutto. Bradley, che in un primo momento aveva ordinato la cattura di Saint-Malo, con riluttanza andò d'accordo con Patton: Bradley aveva poca scelta, a meno di licenziare il suo impulsivo comandante. Ma Middleton, un soldato in carriera che da giovane tenente una volta aveva combattuto con i guerriglieri di Pancho Villa in Arizona, ritenne sconsigliabile lasciare indenne la roccaforte nazista alle loro spalle. Nonostante sia stato definito apatico e stupido da Patton per non essersi mosso abbastanza velocemente per prendere Brest, Middleton ha ordinato al generale maggiore neo promosso Robert C.Macon di prendere la sua 83a divisione di fanteria e catturare Saint-Malo in collaborazione con la Task Force A.

Il 4 agosto l'intera 83a Divisione si riunì a Pontorson. Il giorno successivo, il 330 ° reggimento di fanteria, supportato dall'artiglieria, catturò Dol-de-Bretagne, il 329 ° che la attraversò per catturare Miniac a ovest. Tutti e tre i reggimenti, con supporto aereo e di artiglieria, ora attaccavano di pari passo, da Pointe de la Varde all'estremità orientale della baia a forma di mezzaluna ai bastioni di Saint-Malo e ad ovest attraverso il Rance fino a Dinard. Tutti gli accessi alla penisola di Saint-Malo, scoprirono presto, erano strozzature di canali, stagni e paludi. Ogni avvicinamento alla città murata era coperto da artiglieria, mortai e razzi prestabiliti, con proiettili che esplodevano dai dragamine al largo e fischiavano da Cézembre.

Quando gli uomini del 330 ° si spostarono a destra da Dol-de-Bretagne lungo la linea ferroviaria Saint-Malo-Rennes, scoprirono che tutti i ponti attraverso i canali erano stati distrutti, limitando l'accesso alla penisola attraverso Châteauneuf, direttamente a sud di Saint-Malo, dove la 329a e la Task Force A incontrarono un'aspra resistenza quando furono sottoposte a pesanti colpi di cannoni navali. I fucilieri della 331a, che si aprivano a ventaglio a est verso la Pointe de la Varde, si imbatterono in cinture di filo spinato, campi minati e doppie file di cancelli d'acciaio coperti dal fuoco delle mitragliatrici in scatole di pillole nascoste e dal fuoco pesante di Cézembre e Dragamine tedeschi al largo.

Salendo da sud, il 329 ° avanzò lentamente attraverso il fuoco incrociato di mortai e mitragliatrici dai fortini che causarono pesanti perdite. A Saint-Servan-sur-Mer, dall'altra parte del porto di Saint-Malo, il 329 ° conquistò la maggior parte della città dopo due giorni di intensi combattimenti casa per casa, fermandosi solo sotto il fuoco assassino della cittadella di von Aulock, Cité d'Aleth . Al centro della linea, il 330 °, gettando uno sbarramento di artiglieria, attaccò Saint Joseph’s Hill, un ammasso di terra alta e roccioso dove 500 tedeschi avevano scavato, difendendo gli accessi con mitragliatrici e colpi di mortaio. A nord-est, il 331 ° si imbatté in filo spinato e mine e fu colpito da un intenso fuoco di Cézembre e delle cannoniere nemiche al largo di Pointe de la Varde.

Il 5 agosto, dopo che i bombardieri britannici hanno preso di mira il casinò di Paramé, abbattendo il suo gruppo di cannoni antiaerei, una delegazione civile ha chiesto a von Aulock di dichiarare Saint-Malo una città aperta. Rispose che gli mancava l'autorità per farlo, ma promise di trasmettere la richiesta a Hitler. Hitler ha risposto rapidamente: in guerra, ha detto, non esisteva una città aperta. Hitler ordinò a von Aulock di combattere fino all'ultimo uomo. La risposta di Von Aulock: difenderò Saint-Malo fino all'ultimo uomo, anche se l'ultimo uomo dovrà essere me stesso.

Il giorno successivo von Aulock ordinò a tutti i civili maluini eccetto gendarmi e vigili del fuoco di evacuare Saint-Malo e di trovare riparo al di fuori di un perimetro di 10 miglia che aveva designato come zona di combattimento, all'incirca il campo di fuoco dei cannoni di Cézembre. Circa 5.000 residenti della città sono entrati nelle linee americane sotto bandiere bianche. Altri 2.000 residenti non si sono conformati. Aulock ordinò ai detenuti di rimanere nelle loro cantine, dove molti mancavano di acqua o luce, e ordinò che tutti i caffè e le attività commerciali, tranne quattro panetterie, venissero chiusi.

Con il pretesto che la Resistenza francese usava la torre della cattedrale del XII secolo come punto di osservazione avanzato per aiutare gli americani, il capitano della corvetta tedesca Breithaupt ordinò ai suoi artiglieri di aprire il fuoco per la prima volta sulla città, sparando dal campanile della cattedrale e facendola schiantare con le sue pesanti campane sulla tomba di Jacques Cartier, il famoso esploratore francese. I Malouin lo vedevano come un cattivo presagio. Così ha fatto von Aulock, che ha detto al comandante della nave che i bombardamenti avevano a malapena coperto di gloria la marina tedesca.

Quello stesso giorno, sono iniziati gli incendi in città. Malouins credeva che i tedeschi li avessero accidentalmente avviati versando benzina mentre bruciavano documenti ufficiali. Le truppe di Schutzstaffel hanno appiccato altri fuochi deliberatamente e hanno impedito ai vigili del fuoco di spegnere le fiamme. La mattina dopo, su ordine di von Aulock, furono lanciate 97 mine preimpostate, distruggendo i moli e il canale della città e affondando tutte le navi civili nel porto. In risposta, le forze americane portarono la loro artiglieria sulle difese tedesche. Per la prima volta colpi di mortaio americani spararono dalle colline alle spalle della città, colpendo Place Châteaubriand, sede del sequestrato Hotel Châteaubriand, quartier generale della disprezzata Gestapo, e incendiando i vicini condomini.
Iniziò un duello di artiglieria di sei giorni.

Informato male che i terroristi locali avevano sparato contro le truppe tedesche, von Aulock ordinò l'arresto di tutti i maschi di età compresa tra 17 e 70 anni. Con la bassa marea, sotto scorta armata, 382 ostaggi furono condotti all'offshore Fort National per essere tenuti in ostaggio. Il forte non offriva riparo, cibo o acqua. Per tutta la notte, mentre il bombardamento continuava, gli ostaggi rimasero esposti sulla terrazza, rannicchiati contro le sue mura. I cannonieri americani, credendo erroneamente che il forte fosse detenuto dalle truppe tedesche, vi spararono colpi di mortaio al fosforo, uccidendo 18 civili.

I gendarmi e i vigili del fuoco rilasciati su ordine di von Aulock sono stati rimandati indietro per combattere gli incendi che ora imperversano tra i legni secolari all'interno della città. Ma non c'era acqua. I cannoni offshore tedeschi avevano colpito i tubi che trasportavano l'acqua dai serbatoi sopra la città e von Aulock si rifiutò di consentire ai vigili del fuoco di pompare l'acqua dalla baia. (Le spiagge, pesantemente minate, sono rimaste vietate ai civili.) Alla fine, mentre divampavano 17 fuochi separati, i vigili del fuoco inermi furono respinti al Fort National. Giganteschi pennacchi di fumo oscuravano le famose guglie della città.

In una breve pausa nei combattimenti, Patton è arrivato sulla scena. Voleva che l'83 ° spazzasse via i tedeschi e si affrettasse verso Brest. La divisione, ha detto, stava andando bene, ma non troppo bene. Iniziò a rimproverare Macon per non aver pressato gli attacchi con più vigore. Generale, spiegò con tatto Macon, se ti muovi lassù per quaranta iarde, sarai all'interno della linea del fronte nemica! Patton si è fatto beffe del fatto che i combattimenti fossero degenerati in una gara di cecchini. Non molto rumore ma pericoloso sporgere il collo. Il giorno successivo la 908a artiglieria da campo arrivò con obici da 105 mm e iniziò a sparare direttamente nella cittadella di von Aulock a Cité d'Aleth.

Mentre l'83 ° attaccava Saint-Malo, attraverso il Rance il 121 ° fanteria appena arrivato stava assalendo Dinard, una località rocciosa a lungo favorita dagli aristocratici britannici, incluso il primo ministro Winston Churchill. Mentre il 121 ° si avvicinava, ricevette il fuoco di artiglieria pesante e incontrò fortini mimetizzati e fortini sotterranei. L'artiglieria americana si è rivelata inefficace. Un battaglione del 121 ° è stato tagliato fuori e circondato. Sforzi disperati per alleviarlo fallirono; cinque piccoli piani di osservazione che tentavano di far cadere il plasma furono abbattuti. Solo quando la collina di San Giuseppe cadde, Macon poté inviare il 331 ° reggimento attraverso la Rance per aiutare il battaglione assediato, la sua traversata rallentata da punti di forza ancora più pesantemente fortificati. Quando il battaglione fu sollevato, 31 dei suoi uomini erano stati uccisi e 106 feriti; altri 11 erano dispersi in azione.

ALL'INTERNO DI DINARD, IL COLONNELLO TEDESCO RUDOLF BACHERER COMANDAVA UNA FORZA di veterani esperti della 77a divisione di fanteria, tra cui molti sopravvissuti ai combattimenti in Normandia e nella penisola del Cotentin. Quando Macon ha inviato a Bacherer un ultimatum per arrendersi, ha rifiutato. Ogni casa deve diventare una fortezza, ogni pietra un nascondiglio, e per ogni pietra combatteremo, dichiarò Bacherer. Macon aumentò la pressione, inviando due reggimenti e mortai completi contro Bacherer. Dopo cinque giorni di aspri combattimenti, la 331a fanteria finalmente sfondò le linee tedesche. Distruggendo metodicamente un fortino dopo l'altro, i due reggimenti americani sgombrarono i villaggi circostanti e catturarono Bacherer insieme a 400 dei suoi uomini.

Mentre il bombardamento aereo dei forti tedeschi intorno a Saint-Malo si intensificava e una densa coltre di fumo copriva la città, la 329a fanteria attaccò i punti di forza tedeschi a est. Ci sono voluti tre giorni di bombardamento di artiglieria e due battaglioni di fanteria combattendo fortino per portapillole per ridurre Saint-Ideuc prima che altri 160 tedeschi si arrendessero. Il giorno successivo, l'assalto a Fort de la Varde ha prodotto altri 100 prigionieri. Il 329 ° finalmente si fece strada a Paramé l'11 agosto, ma gli ingegneri dell'esercito dovettero aprire dei buchi nelle ville in pietra sul mare per consentire il combattimento corpo a corpo. Ciò che restava della guarnigione del casinò si arrese.

Dall'altra parte di una strada rialzata di 1.000 yard si trovava il massiccio mastio rinforzato con cemento. La sua guarnigione tedesca si rifiutò di cedere a ondate di bombardieri alleati e proiettili da 8 pollici; le sue batterie di cannoni antiaerei rimasero intatte. La torre ospitava circa 200 tedeschi feriti; von Aulock ha permesso a due medici civili di recarsi al quartier generale americano nell'Hotel Franklin fronte mare per cercare la morfina. Gli americani accettarono una tregua di due giorni, fornirono la morfina richiesta, e non a caso appresero dai loro emissari francesi quanti pochi tedeschi effettivamente detenevano la torre.

Il 14 agosto, sotto una cortina di fumo dopo un massiccio bombardamento, la 331a si è precipitata attraverso la strada rialzata e attraverso la Porta di San Vincenzo nella città in fiamme. Nel tardo pomeriggio i tedeschi nella torre si arresero; solo 85 combattenti furono lasciati all'interno della fortezza intatta. La fanteria americana si affrettò al largo per trovare Fort National deserta, poi si diresse verso il Grand Bé, un'isola marea alla foce del fiume Rance, e senza combattere catturò la piccola guarnigione rannicchiata intorno alla tomba del romanziere e diplomatico nativo di Malouin Francois-René de Châteaubriand.

Quella notte, quando i carri armati Sherman M4 entrarono in città, i cannoni costieri tedeschi li bombardarono, accendendo ancora un altro fuoco lungo il bastione sud della città e distruggendo la sontuosa dimora di René Duguay-Trouin, il famoso ammiraglio francese del XVII secolo e re del corsari. Il fuoco dell'artiglieria tedesca si intensificò. Con il supporto delle pistole di Cézembre, i difensori all'interno della Cité d'Aleth sono stati in grado di respingere gli attacchi da qualsiasi direzione. I muri spessi 20 piedi del forte, costruiti in pietra, cemento e acciaio, erano in grado di resistere alle bombe ad alto potenziale esplosivo e ai bombardamenti più pesanti; il suo esterno era rivestito con rotaie d'acciaio e pesantemente minato e protetto da mitragliatrici a fuoco incrociato e cannoni da 20 mm. Sebbene il forte fosse martellato da cannoni da 8 pollici e obici da 240 mm di 10 battaglioni di artiglieria americani, von Aulock rifiutò tre volte di arrendersi. Ha continuato a resistere per una controffensiva tedesca, ammonendo i suoi uomini che un soldato tedesco non si arrende. Chiunque lo facesse, disse, non era altro che un cane comune.

Gli aerei alleati che lanciavano bombe incendiarie e perforanti hanno preceduto un attacco al suolo da parte di 30 fucilieri americani accompagnati da soldati e ingegneri francesi liberi. Scalando le mura e raggiungendo il cortile interno, non sono riusciti a trovare alcun danno dai bombardamenti. Lasciarono cadere le cariche del palo lungo i pozzi dei ventilatori, ma furono costretti a ritirarsi dai proiettili di Cézembre e dalle mitragliatrici tedesche a fuoco incrociato. Per i due giorni successivi, i cacciacarri, gli obici da 105 e 155 mm e un cannone da 8 pollici spararono 4.000 colpi direttamente nelle postazioni dei cannoni senza alcun effetto. Il 15 agosto, dopo un altro bombardamento aereo e un altro attacco di fanteria fallito, Macon ha richiesto un bombardamento congiunto da parte di bombardieri medi e pesanti che sganciavano bombe incendiarie da 500 e 1.000 libbre senza alcun effetto. A terra una schiera di artiglieria, inclusi due cannoni da 8 pollici, sparò a 1.500 iarde negli oblò e nelle prese d'aria mentre la fanteria sfidò mitragliatrici e colpi di mortaio, subendo pesanti perdite.

La mattina del 17 agosto, il colonnello Seth McKee del 370th Fighter Group decollò da un aeroporto del Calvados con uno squadrone di bombardieri in picchiata Lockheed P-38J Lightning modificati. I loro serbatoi di carburante ausiliari all'estremità delle ali trasportavano una nuova arma sperimentale, la benzina gelatinosa, in seguito nota come napalm, progettata per essere innescata dalle granate al fosforo. Sviluppato in un laboratorio di armi chimiche presso l'Università di Harvard nel 1942, il napalm non era mai stato usato prima in combattimento. McKee, che avrebbe volato 70 missioni di combattimento nella seconda guerra mondiale, guidò l'attacco al bastione tedesco. Facendo un tuffo ripido, lasciò cadere una singola bombola di napalm direttamente lungo un condotto di ventilazione. In pochi minuti apparve una bandiera bianca e 605 tedeschi, compreso von Aulock, si riversarono fuori. Il gel ardente aveva consumato istantaneamente tutto l'ossigeno nella fortezza. Vedendo la bandiera bianca alle sue spalle mentre saliva, McKee virò per guidare lo squadrone nel depositare il resto del napalm a Cézembre.

(Foto di Popperfoto / Getty Images)
(Foto di Popperfoto / Getty Images)

GIORNALISTA MONTECCHI LACEY DI LONDRADAILY EXPRESSERA A DISPOSIZIONE PERLa resa di von Aulock. Non era impressionato. Nella sua interpretazione della scena della capitolazione, von Aulock divenne il colonnello pazzo con un monocolo e una camminata spavalda che si fece avanti per arrendersi con un batman che portava la sua grande valigia nera, e un altro presente intorno a lui facendo scorrere la polvere dalla sua uniforme, e mentre passavano un soldato americano gridò: 'Che spettacolo banale!' Secondo Lacey, i cittadini francesi si radunarono intorno, gridando e agitando i pugni contro i prigionieri tedeschi. Mentre i tedeschi si ammassano sui camion per essere portati via, ha aggiunto, gli uomini più anziani sembrano in qualche modo imbarazzati e stupidi, ma i giovani tedeschi continuano a sorridere e arroganti.

A Cézembre, nemmeno il napalm in fiamme convinse il tenente Richard Seuss del 608 ° battaglione di artiglieria navale ad arrendersi, anche dopo due incontri con ufficiali americani. Seuss ha insistito sul fatto che non avrebbe rinunciato all'ultimo posto tedesco sulla costa settentrionale della Bretagna fino a quando non avesse ricevuto istruzioni dirette dal suo ufficiale in comando sul Jersey. Ciò richiederebbe altre due settimane. Nel frattempo, lo spietato bombardamento continuava. Dopo settimane di ritardo, mentre il resto delle forze americane si dirigeva finalmente a ovest verso Brest, Cézembre rimase isolata. La corazzata britannica dell'era della prima guerra mondiale Warspite ha gettato l'ancora al largo e ha sparato centinaia di colpi da 15 pollici; circa 300 bombardieri alleati sganciarono 19.729 bombe che lasciarono 2.000 crateri di 6 piedi o più di diametro. Il 1 settembre, in un solo giorno, 2.400 bombe pesanti hanno scosso Cézembre.

Alla fine una bomba colpì l'impianto di desalinizzazione dell'isola: privato dell'acqua, Seuss fu costretto a cedere la sua guarnigione di 400 uomini. (In seguito avrebbe ricevuto una Croce di Ferro per galanteria da Hitler.) L'ultima resistenza di Festung Saint-Malo era terminata, sei settimane dopo il primo bombardamento britannico ed esattamente un mese dopo l'arrivo dell'83a divisione di fanteria. Patton si aspettava una resistenza simbolica da qualche migliaio di tedeschi. Invece, dopo aver preso e sostenuto pesanti perdite, circa 9.025 tedeschi si arresero. Con sua evidente irritazione, Patton non aveva avuto il permesso di correre con le sue divisioni corazzate verso Parigi. In quel modo, almeno, von Aulock aveva qualcosa da mostrare per la sua ostinata presa di posizione a Saint-Malo.

Degli 865 edifici esistenti all'interno della storica Saint-Malo, solo 182 rimasero in piedi dopo la battaglia e tutti furono gravemente danneggiati. Ci vollero 12 anni perché la città storica, per ordine del presidente Charles de Gaulle, venisse restaurata meticolosamente - una pietra numerata dopo l'altra - e diventasse di nuovo una delle località preferite dai francesi. Ci sarebbero voluti un'altra dozzina di anni perché il fosforo persistente in cima a Cézembre si dissipasse abbastanza da consentire agli esperti di studiare l'isola in sicurezza. La guerra, se non quella degli occupanti tedeschi della città, è stata lunga da Saint-Malo. MHQ

Willard Sterne Randall, professore emerito di storia al Champlain College, è autore di 14 libri, tra cui Liberare l'America: come la guerra del 1812 pose fine alla rivoluzione americana (St.Martins Press, 2017). Nancy Nahra è professoressa emerita di discipline umanistiche al Champlain College. Marito e moglie, Randall e Nahra sono coautori frequenti.

Questo articolo è apparso nel numero dell'estate 2019 (Vol.31, No.4) diMHQ — The Quarterly Journal of Military Historycon il titolo: Assalto alla Cittadella

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