Ghostherders di Custer



Gli archeologi del campo di battaglia che scavano a Little Bighorn hanno risvegliato ricordi inquietanti e hanno fatto rivivere alcune delle aspre controversie legate a Last Stand.

LE COLTURE DESOLATE EI GABBIANI AVVOLGENTI SOPRA IL PICCOLO FIUME BIGHORN nel Montana centro-meridionale offrono uno sfondo inquietante per un luogo santificato nel nostro paesaggio nazionale. Fu qui il 25 giugno 1876 che il tenente colonnello George Armstrong Custer e più di 200 soldati del 7 ° Cavalleria degli Stati Uniti furono circondati e spazzati via da migliaia di guerrieri Sioux e Cheyenne arrabbiati. Forse nessun altro evento nella nostra storia è più simbolico del conflitto bianco-indiano e della vulnerabilità della potenza militare americana. E i suoi ultimi momenti di angoscia sono stati incisi indelebilmente nella psiche americana dagli innumerevoli dipinti melodrammatici, romanzi da dieci centesimi, spettacoli del selvaggio West e versioni cinematografiche di Last Stand di Custer.



Oggi, una nuova drammatica immagine di quella battaglia sta emergendo dal terreno arido della prateria del campo di battaglia di Custer. Dal 1984, il dottor Douglas Scott, capo della Divisione di ricerca sulle montagne rocciose del National Park Service, Midwest Archaeological Center, ha diretto una serie di ampi scavi. I ritrovamenti di frammenti di ossa umane, proiettili appiattiti, cartucce esaurite e attrezzature militari scartate offrono la materia prima per una nuova comprensione del mito di Custer.

Le spazzate metodiche dei metal detector e gli scavi meticolosi hanno prodotto migliaia di manufatti legati alla battaglia, che sono stati accuratamente tracciati su una griglia principale. L'analisi balistica microscopica dei proiettili e dei bossoli recuperati ha portato all'identificazione di dozzine di singole armi indiane e di cavalleria utilizzate nella battaglia. E poiché la posizione di ogni ritrovamento è stata registrata con tale precisione, Scott ei suoi colleghi sono stati in grado di generare un illuminante replay al computer dei movimenti delle forze opposte che è molto diverso dall'interpretazione convenzionale degli eventi.



L'improbabile giustapposizione della moderna tecnologia archeologica e dell'immagine romantica di Custer ha attirato un'enorme attenzione da parte dei media. Durante le stagioni di scavo del 1984 e del 1985, troupe cinematografiche e giornalisti di giornali e riviste si sono riuniti sul sito per trasmettere resoconti mozzafiato delle scoperte archeologiche. Eppure, ironia della sorte, la pubblicità ottenuta dal Custer Battlefield Archaeological Project ha aggravato le tensioni di vecchia data tra nativi americani e bianchi. Anche prima dello scavo, nel 1976, in occasione del centenario della battaglia di Custer, un gruppo di attivisti nativi americani apparve sul campo di battaglia per esprimere il loro disprezzo per la celebrazione. E nell'estate del 1988, dopo che i primi risultati degli scavi avevano ricevuto un'ampia attenzione dai media nazionali, un'altra delegazione dell'American Indian Movement tornò sul campo di battaglia per ottenere una certa attenzione per la loro causa.

I manifestanti, sia della vicina riserva di Cheyenne settentrionale che della riserva di Sioux Pine Ridge nel Sud Dakota, hanno posto una targa saldata a mano sulla base del monumento che segna la fossa comune di molti dei 7 ° soldati di cavalleria. Nell'iscrizione rabbiosa e sincera, questa targa proclamava una comprensione alternativa della battaglia di Little Bighorn in onore dei nostri patrioti indiani che combatterono e sconfissero la cavalleria americana. Per salvare le nostre donne e i nostri bambini dall'omicidio di massa. In tal modo, preservando i diritti alla nostra patria, i trattati e la sovranità.

Questa dimostrazione grafica dei sentimenti dei nativi americani ha offerto un contrappunto emotivo al progetto archeologico, ma non è stata la motivazione principale per la recente continuazione degli scavi. Il personale del National Park Service sul campo di battaglia aveva notato un allarmante aumento delle segnalazioni di danni causati dai visitatori e, cosa più inquietante, di scavi illegali nelle vicinanze. È stato necessario adottare misure immediate per proteggere i resti archeologici in via di estinzione sul campo di battaglia. Così nella primavera del 1989 gli archeologi sono tornati sul sito per tre settimane di scavi. Il loro obiettivo era quello di recuperare i resti di un cavaliere recentemente riportato fuoriuscito dalla terra alla fine di uno dei sentieri pubblici; per cercare i resti di 28 soldati dispersi; e per scoprire un deposito di equipaggiamento militare che era stato frettolosamente distrutto e abbandonato da un contingente del 7 ° Cavalleria a circa quattro miglia a sud di Last Stand Hill.



Ovviamente Scott e il suo staff hanno riconosciuto che avrebbero dovuto fare i conti con le ripercussioni moderne della battaglia di Custer, oltre che con i fatti storici. Al Little Bighorn, gli archeologi, gli appassionati di Custer e i nativi americani hanno ciascuno la propria comprensione del significato dell'ultima resistenza di Custer. Queste comprensioni storiche sono strettamente legate alle preoccupazioni del presente. E quando sono andato nel Montana per seguire i progressi dei recenti scavi, mi è sembrato abbastanza chiaro che i metodi scientifici e le scoperte inaspettate del progetto archeologico di Custer Battlefield riflettessero cambiamenti molto più ampi nella nostra coscienza nazionale.

Solo una dozzina di metri oltre il centro visitatori e il suo parcheggio affollato di furgoni, camper flip-top e enormi camper con targhe fuori dallo stato, Last Stand Hill si alza dolcemente verso l'enorme cielo del Montana. Un obelisco tozzo di granito grigio del Vermont sulla sommità è inciso con i nomi dei cavalieri caduti, e ai suoi piedi c'è una fossa comune che contiene i resti di molti di loro. Sebbene lo stesso Custer sia sepolto a West Point, il punto in cui è caduto è segnato da una tavoletta di marmo bianco, circondata da altri 41, all'interno di una staccionata in ferro battuto nero. Altre tavolette bianche, che segnano i luoghi in cui sono stati trovati i corpi di altri soldati, punteggiano le creste vicine e si estendono verso la valle sottostante. Danno un aspetto spettrale e congelato agli ultimi fatali momenti di una battaglia che era strettamente collegata agli sviluppi contemporanei della storia americana.

LA BATTAGLIA DEL PICCOLO BIGHORN ERA L'INASPETTATO, SE NON IMPREVEDIBILE, risultato di una politica di espansione verso ovest che era diventata irreversibile quando gli Stati Uniti raggiungevano il suo centenario. La frontiera occidentale, quell'Eden eterno di risorse apparentemente inesauribili e di terre ricche per gli insediamenti, fece un cenno come panacea per la grave depressione che aveva attanagliato il paese dal panico del 1873. Sembrava vitale che questa regione fosse ora aperta allo sviluppo, nonostante il disposizioni esplicite dei trattati precedenti con i Cheyenne del Nord e i Sioux.

Il piano del Dipartimento della Guerra per la campagna del 1876 fu efficacemente mortale. Tre colonne di cavalleria e fanteria convergerebbero su una sospetta concentrazione di Sioux e Cheyenne, seguaci del carismatico capo Toro Seduto, da qualche parte tra i fiumi Powder e Bighorn nel Territorio del Montana. I contingenti degli scout Crow e Arikara (tradizionali nemici dei Sioux e dei Cheyenne) assistettero alla ricerca degli ostili, che alla fine di giugno furono finalmente localizzati nella Little Bighorn Valley dalla colonna capeggiata dal tenente colonnello George Armstrong Custer e dai circa 600 uomini del suo famoso 7 ° Cavalleria.

Custer era chiaramente ansioso di affrontare i suoi nemici prima che avessero la possibilità di disperdersi, e la mattina del 25 giugno, quando i suoi esploratori riferirono dell'avvistamento dell'enorme villaggio indiano, ordinò un attacco immediato. Dividendo le sue truppe in quattro battaglioni, ordinò al capitano Frederick Benteen di sondare a monte con un battaglione per assicurarsi che nessun indiano fosse dietro di loro. Allo stesso tempo ordinò al maggiore Marcus Reno e ad un altro battaglione di attaccare il villaggio da sud. Custer mantenne il comando dei restanti due battaglioni, promettendo di offrire supporto immediato a Reno.

Mentre Reno ei suoi 140 uomini si lanciavano verso il villaggio, scoprirono rapidamente che i Sioux e Cheyenne non avevano intenzione di ritirarsi. Il villaggio nella Little Bighorn Valley, nascosto dai pioppi neri americani e dalle scogliere sulla sponda orientale del fiume, conteneva circa 1.000 logge e si estendeva verso nord per circa tre miglia. Quando Reno ei suoi uomini attaccarono il cerchio più meridionale dei tepee, furono accolti da un feroce contrattacco da centinaia di guerrieri. Subendo pesanti perdite e incapace di montare una difesa, Reno guidò una ritirata in preda al panico attraverso il fiume verso le ripide scogliere sopra.

Prima della precipitosa ritirata di Reno, Custer aveva guidato verso nord con i suoi battaglioni e aveva congedato i suoi esploratori indiani dall'imminente combattimento, apparentemente progettando di attaccare il villaggio da nord. Ma le dimensioni, la forza e il coraggio delle forze Sioux e Cheyenne devono averlo scioccato mentre si riversavano rapidamente fuori dal villaggio per dare battaglia e circondare gradualmente i suoi uomini. L'intensità degli spari, descritta da uno degli esploratori Crow in fuga come lo spezzarsi dei fili nello strappo di una coperta, ha avuto un tributo omicida sugli uomini di Custer, che sono stati costretti a posizioni insostenibili ed esposte. Quello che è successo poi è rimasto un mistero.

Mentre il battaglione di Reno, ora affiancato da quello di Benteen, combatteva per la propria vita sulle alte scogliere più a monte del fiume, i Sioux e Cheyenne insistevano senza sosta contro Custer. Le truppe di Custer non potevano trattenere le forze indiane, che le superavano notevolmente. Nel tardo pomeriggio ogni uomo dei suoi battaglioni era morto.

Le truppe assediate della difesa Reno-Benteen - a quattro miglia di distanza - mantenevano ancora una disperata speranza che Custer sarebbe tornato ad aiutarli (e il loro stesso fallimento nel venire in aiuto di Custer sarebbe stata fonte di continue polemiche). Ma due giorni dopo, dopo l'improvvisa dispersione del villaggio indiano, scoprirono finalmente cosa era accaduto al loro comandante e ai loro compagni. Arrivati ​​sul campo di battaglia di Custer per affrontare una scena di orribile orrore disgustoso, seppellirono frettolosamente 214 corpi gonfi e mutilati e bruciarono l'equipaggiamento in eccesso prima di iniziare la ritirata OW.

Mentre la notizia è arrivata il 5 luglio a est verso una nazione che aveva appena celebrato il suo centesimo anniversario, politici e leader militari si sono affrettati a chiedere spiegazioni. Una semplice sconfitta dei migliori e più brillanti dell'esercito da parte di un'orda di selvaggi era troppo per la nazione da accettare. I democratici si affrettarono a incolpare l'amministrazione corrotta di Grant; l'amministrazione Grant incolpò Custer; e gli ammiratori di Custer trovarono valide ragioni per incolpare il maggiore Reno per la sua frettolosa ritirata dalla battaglia della valle.

Ma negli anni che seguirono, man mano che le emozioni del momento si placarono, il massacro del 7 ° Cavalleria prese gradualmente le sembianze di un mito nazionale. L'immagine di un eroico comandante che combatte fino alla morte con i suoi soldati contro selvaggi assetati di sangue nelle terre selvagge del lontano Montana divenne un mandato simbolico per vendetta contro gli indiani e per ulteriori conquiste.

Naturalmente, ci sono sempre due lati di ogni immagine mitica. Con il passare dei decenni, le lezioni tratte da Last Stand di Custer iniziarono gradualmente a cambiare. Negli anni '50, con la lotta per i diritti civili, e negli anni '60, con la guerra del Vietnam e l'ascesa del movimento per i diritti dei nativi americani, il vivido simbolismo dell'immagine di Custer fu capovolto. Tutto ciò che una volta era nobile era ora visto come malvagio e Custer divenne il cattivo di un mito della fine del XX secolo. In questa versione della storia, il finale è stato felice: ha ottenuto ciò che si meritava.

QUASI ACCIDENTALMENTE, L'ARCHEOLOGIA È ENTRATA NELL'IMMAGINE. NEL 1958 fu iniziato ALCUNI SCAVI del sito difensivo Reno-Benteen. Poi, nel 1983, un incendio nella prateria spazzò il campo di battaglia di Custer e bruciò la spessa copertura del terreno, rivelando proiettili, cartucce, fibbie e persino frammenti di ossa umane lasciati dai dettagli della sepoltura e nascosti sotto l'arbusto di salvia per più di cento anni . I vasti scavi archeologici che seguirono aprirono una nuova era nello studio della battaglia di Custer. Come sempre, le interpretazioni storiche della battaglia di Little Bighorn avevano implicazioni moderne. E la ripresa degli scavi nel 1989 avrebbe continuato a svolgere un ruolo nel separare i fatti dalla fantasia nella nostra comprensione della battaglia di Little Bighorn.

Fin dall'inizio degli scavi, il fascino sensazionale di scavare in uno dei siti più famosi della storia americana ha suscitato un pubblico interesse. Tuttavia Doug Scott ha riconosciuto che questo progetto potrebbe avere implicazioni molto più ampie rispetto allo studio di Last Stand di Custer. Pochi tentativi sistematici erano stati mai fatti per studiare i resti archeologici sui campi di battaglia come qualcosa di più che reliquie isolate, forse preziose per collezionisti e studenti di equipaggiamento militare, ma ancora sottomesse ai resoconti di battaglia contemporanei. Scott, formatosi all'Università del Colorado come antropologo, credeva fermamente che le ossa sepolte e le pallottole potessero servire come un utile controllo sui capricci della memoria dei partecipanti, o sulle memorie accuratamente sceneggiate di ufficiali con assi specifici da macinare.

Scott ha riconosciuto che per distinguere i modelli di azione sul campo di battaglia, era importante utilizzare gli strumenti tecnologici più avanzati. I metal detector erano stati usati in precedenza per localizzare le reliquie al Custer Battlefield, sia da scavatori non autorizzati che dal personale del Park Service. Ma mai prima d'ora erano stati usati per stabilire uno schema generale delle aree dei manufatti. Così, a partire dalla stagione 1984, Scott ha reclutato dozzine di volontari in uno sforzo ad ampio raggio. Dopo che è stata stabilita una griglia principale, un equipaggio di operatori di metal detector ha scansionato la superficie, seguito da volontari che hanno posizionato piccole bandiere arancioni sui siti di tutti i reperti rilevati. Ogni manufatto è stato quindi scavato e tracciato con precisione sia per la posizione che per l'orientamento. Poiché la maggior parte dei reperti erano proiettili sparati e cartucce esaurite, le analisi balistiche effettuate successivamente presso il Laboratorio Criminalistico della Pattuglia Statale del Nebraska hanno fornito agli archeologi la materia prima per un esame senza precedenti dettagliato delle ultime fasi della lotta di Little Bighorn.

Un modello distintivo di artefatti iniziò infatti ad emergere dai reperti tracciati sul campo di battaglia. Le concentrazioni di cartucce dell'esercito esaurite, equipaggiamento militare scartato e frammenti di ossa umane - che rappresentano le posizioni dei soldati di cavalleria - erano raggruppate in una grande formazione a forma di V, con Last Stand Hill al suo apice. Ciò ha suggerito una chiara conclusione storica: anche se le truppe di Custer erano sostanzialmente in inferiorità numerica, apparentemente avevano tentato di montare una difesa ordinata. Le forze indiane, da parte loro, si sono dimostrate non meno attente alla tattica, poiché le scansioni del metal detector hanno individuato sette posizioni indiane chiare contrassegnate da cartucce di armi non regolamentate, proiettili dell'esercito impattati e cartucce divise di munizioni dell'esercito catturate sparate. nelle pistole non regolamentate.

L'analisi balistica ha identificato 371 pistole singole utilizzate in tutti i siti di battaglia e quindi ha fornito il primo assaggio dettagliato delle fasi progressive del combattimento. L'immagine che è emersa si è rivelata una sorprendente conferma dei resoconti indiani: l'assalto iniziale ai battaglioni di Custer apparentemente proveniva da sud e sud-est, un'area che gli esploratori corvi in ​​fuga e la successiva testimonianza del capo Sioux Gall hanno indicato essere il luogo del primo indiano attacco. Dalle due postazioni indiane in quest'area, il team archeologico ha identificato quasi ottanta singole armi, suggerendo l'intensità dei colpi di arma da fuoco che hanno piovuto sulle truppe Custer in ritirata. Ma l'indicazione più drammatica dei movimenti della cavalleria proveniva dalle prove delle sue stesse cartucce esaurite: diversi proiettili trovati nel primo punto di contatto corrispondevano ad altri sparsi dietro gli uomini in ritirata, e altri ancora più indietro verso Last Stand Hill, suggerendo che fossero caduti. di nuovo sotto il fuoco.

I ritrovamenti archeologici sembravano indicare che per la maggior parte i combattimenti si sono svolti a lunga distanza, con le forze Sioux e Cheyenne che dirigevano il fuoco intenso dalle loro posizioni protette alle concentrazioni esposte di cavalieri. Le prove suggerivano anche che dopo aver sopraffatto il gruppo di soldati più meridionale, gli attaccanti Sioux di Gall si spostarono verso nord-ovest per sostenere un'avanzata da quella direzione guidata (secondo i successivi resoconti indiani) da Crazy Horse e dai suoi guerrieri Sioux e da Lame White Man of the Cheyenne. Ancora una volta gli schemi delle cartucce recuperate erano rivelatori. Diverse singole armi indiane potrebbero essere rintracciate mentre si spostavano dal punto di contatto iniziale a sud a posizioni intermedie a ovest, centrandosi infine su Last Stand Hill.

Alla fine delle stagioni di scavo 1984 e 1985, era quindi chiaro che le forze di Sioux e Cheyenne non erano selvaggi indisciplinati; il lavoro archeologico ha sostenuto la tesi di storici precedenti, come Jerome Greene, che le forze indiane nella battaglia di Little Bighorn erano ben armate e pronte a combattere. Ancora più importante, ora sembrava probabile che una serie di opportuni movimenti tattici dei Sioux e dei Cheyenne, piuttosto che un semplice squilibrio di forze, fossero fattori cruciali nella lotta di Custer.

Ora nel 1989, con le basi gettate dai loro scavi precedenti, il team archeologico è tornato sul campo di battaglia con domande e obiettivi più specifici in mente. Uno dei compiti era continuare a cercare i resti delle truppe di Custer, perché nonostante la riverenza accordata al campo di battaglia nel secolo scorso, la disposizione dei caduti è stata fonte di continuo imbarazzo ufficiale - e controversia. I creatori di miti del diciannovesimo secolo adoravano evocare allusioni classiche in cui i soldati di Custer incontravano la morte in modo grandioso come i semidei di Omero. Ma come si è scoperto, il destino dei resti mortali di quei soldati caduti non era poi così grandioso.

La mattina del 27 giugno 1876, quando i sopravvissuti della difesa Reno-Benteen arrivarono sul luogo del massacro di Custer, affrontarono lo spiacevole compito di seppellire corpi gravemente mutilati che erano rimasti esposti alla calura estiva per quasi due giorni. Il compito era reso ancora più difficile dalla mancanza di un'adeguata attrezzatura di scavo e dalla durezza del terreno arido della prateria. Così, mentre i corpi di Custer e degli altri ufficiali venivano posti in tombe poco profonde, i resti della maggior parte dei soldati erano coperti solo da un sottile strato di terra o da ciuffi di artemisia raccolti frettolosamente.

Negli anni che seguirono la battaglia, notizie inquietanti di resti umani scoperti sul campo di battaglia raggiunsero il Dipartimento della Guerra di Washington. Nell'estate del 1877 e di nuovo nel 1879, furono inviati nuovi dettagli di sepoltura per dissotterrare i corpi degli ufficiali per seppellirli altrove e per scavare tombe adeguate per il resto dei soldati, ognuna delle quali era contrassegnata da un palo di cedro.

Nel 1881, dopo la dichiarazione del sito come cimitero nazionale e con l'erezione del monumento in granito sulla sommità di Last Stand Hill, fu deciso che i corpi dei cavalieri dovessero essere sepolti insieme in una fossa comune. A quel tempo, tuttavia, i siti delle tombe originali erano diventati così ricoperti di vegetazione che molti non potevano più essere individuati, e in quelli che furono trovati, i resti dei soldati consistevano in grovigli di ossa disarticolate. La sepoltura del 1881 fu quindi qualcosa di meno che completo. Piccole ossa, bottoni di uniformi e oggetti personali rimasero sparsi per tutto il campo di battaglia, per non parlare del numero considerevole di soldati le cui tombe non erano affatto trovate.

La storia divenne ancora più complicata con il posizionamento di piccole lapidi commemorative in marmo nel 1890. Quelle tavolette, destinate a contrassegnare i siti delle tombe originali, furono collocate ovunque si potessero ancora trovare i pali originali e in altri luoghi dove inizialmente avrebbero potuto essere i soldati sepolto, a giudicare da indicazioni come depressioni nel terreno o ciuffi di erba della prateria sospettosamente rigogliosa.

Che il posizionamento di queste tavolette fosse solo approssimativo è evidente dal fatto che alla fine 252 furono collocate su un campo di battaglia dove solo 214 caddero. Eppure per decenni le tavolette furono usate dagli storici come un'importante fonte di informazioni sulle ultime fasi della battaglia di Custer e si credeva che segnassero i luoghi in cui furono uccisi gli uomini di Custer. Uno degli obiettivi principali degli scavi del 1984 e del 1985 era quindi quello di scavare intorno a marker selezionati alla ricerca di frammenti ossei o beni personali lasciati dalle parti della sepoltura, al fine di determinare quanto i marker corrispondessero ai siti dell'originale dei soldati tombe.

Come gli investigatori sulla scena del crimine, gli archeologi hanno scavato con cura sotto l'erba intorno a 37 dei marcatori, recuperando frammenti di ossa umane in quasi tutti loro. Mentre in alcuni casi sembrava che coppie di marcatori ravvicinati rappresentassero la tomba di un solo soldato (e quindi potrebbero spiegare la discrepanza nei numeri), gli scavi hanno indicato che la posizione della maggioranza coincideva con la posizione generale dei resti umani, anche se non tutte erano esattamente corrette.

Ancora più intriganti sono state le conclusioni tratte dall'esame dettagliato dei resti di oltre 20 individui scoperti durante gli scavi. Questa analisi è stata condotta dal dottor Clyde Snow, un antropologo forense di fama nazionale di Norman, Oklahoma, con l'assistenza del dottor John Fitzpatrick del Cook County Hospital di Chicago, che ha esaminato i raggi X presi di tutte le ossa umane recuperate. I loro risultati gettano ulteriore luce sull'andamento della battaglia e sembrano confermare le analisi balistiche. Il rapporto di Snow nei risultati pubblicati degli scavi afferma che il

le prove osteologiche disponibili supportano uno scenario degli eventi consistente in un breve scontro a fuoco seguito dall'invio a distanza ravvicinata dei feriti. Sembra probabile che la maggior parte dei soldati fosse ancora viva ma ferita più o meno indifesi quando la resistenza cessò e che molti furono uccisi con massicci colpi alla testa.

Quasi la metà dei resti umani mostrava chiari segni di tagli da coltelli, colpi di accette o massiccia forza contundente che ha provocato la frantumazione dei crani. I primi resoconti della battaglia avevano affrontato a lungo la brutalità indiana e avevano discusso con rabbia per vendetta. Ma ora, in un'epoca in cui i nemici non sono mai permanenti ei conflitti regionali sono questioni di strategia geopolitica piuttosto che di espansione coloniale, il team archeologico cerca di comprendere il significato delle macabre mutilazioni come espressione della cultura indiana piuttosto che della ferocia.

Riconoscendo la rabbia che i guerrieri indiani devono aver provato quando il loro villaggio è stato attaccato dalle giacche blu, Scott suggerisce che è più appropriato vedere la mutilazione dal contesto culturale dei Sioux e dei Cheyenne piuttosto che dai Vittoriani. Quel contesto, sostiene, potrebbe anche aver incluso l'idea di impedire ai propri nemici di godersi i piaceri fisici dell'aldilà. Piuttosto che vedere i cavalieri come eroici martiri di selvaggi irredimibili, gli investigatori moderni hanno cercato di comprendere il processo culturale attraverso il quale i morti mutilati a Little Bighorn diventano simboli di vittoria per la cultura che li ha sconfitti.

Gli archeologi sono quindi riluttanti a esprimere giudizi di valore sulla battaglia; vedono il loro principale obbligo morale nel recuperare, se possibile identificare e facilitare la corretta sepoltura di tutti i resti umani. Alcuni notevoli successi in questa ricerca sono già stati registrati. Attraverso la ricostruzione facciale e la sovrapposizione fotografica di frammenti di cranio recuperati con immagini sbiadite del XIX secolo, il team ha identificato i resti dell'esploratore di Custer Mitch Boyer e del sergente Miles O'Hara, ucciso nella disastrosa battaglia nella valle di Reno. E un teschio completo scoperto nel 1989 sulle rive del fiume Little Bighorn sarà presto sottoposto anche a ricostruzione facciale e confronto con fotografie d'epoca, nella speranza che anch'esso possa essere identificato e reinterpretato nella fossa comune sulla sommità di Last Stand Hill.

Questo non vuol dire che il recupero dei resti umani sul campo di battaglia di Custer sia privo di significato emotivo moderno. Nel 1987 un visitatore del sito notò con sgomento quella che sembrava essere una vertebra umana che spuntava dal terreno vicino a uno dei segni parzialmente scavati nel 1984. Poiché ulteriori resti umani potrebbero ancora essere sepolti lì, ed essere messi in pericolo dalla costante calpestando i turisti, la squadra tornò nel 1989 per completare lo scavo di questo segnalatore con inciso, come la maggior parte degli altri, le semplici parole SOLDATO USA, 7 ° CAVALLERIA, CADUTO QUI 25 GIUGNO 1876. Quel compito era relativamente semplice da un punto di vista tecnico, eppure i resti archeologici trovati lì forniscono una ricostruzione agghiacciante degli ultimi momenti della vita di un 7th Cavalryman.

Raschiando via la sottile coltre d'erba, il team ha scoperto i frammenti di ossa umane lasciati dal dettaglio della sepoltura del 1881: ossa della caviglia, una vertebra e schegge di un cranio completamente distrutto. Nelle vicinanze c'erano gli strumenti di distruzione: una palla di pistola civile Remington calibro 1858 .44 (un'arma antiquata ma ancora mortale dei guerrieri Cheyenne e Sioux); un proiettile regolamentare dell'esercito calibro .45-.55 (apparentemente sparato da una carabina dell'esercito catturato); e più suggestivo di tutti, un proiettile di pistola Colt .45 sparò direttamente nel terreno vicino alla posizione del corpo, forse come un colpo di grazia. Ai margini dello scavo c'erano alcuni semplici oggetti che questo giovane soldato trasportava al momento della sua morte: un pettine tascabile di gomma indiana dura e un pezzo da cinque centesimi, datato 1876.

Questo non era un semidio, solo un giovane, secondo l'analisi antropologica, da qualche parte tra i diciotto ei 35 anni di età. Qualunque fossero le sue speranze nell'unirsi per un intoppo nel 7 ° Cavalleria, furono brutalmente deluse in quella calda giornata di giugno. La prova delle sue ferite era chiara nelle sue ossa scavate. Le schegge del cranio rappresentavano una massiccia ferita da forza contundente al viso, che probabilmente lo rendeva irriconoscibile per il dettaglio della sepoltura che arrivò sul campo di battaglia due giorni dopo la sua morte. Una vertebra cervicale tagliata in modo netto era la prova di un orrore ancora maggiore, un chiaro segno che era stato decapitato con un solo colpo di un'ascia o di un tomahawk.

I resti frantumati e parziali di questo soldato saranno seppelliti nella fossa comune sotto il monumento, ma 28 dei suoi compagni attendono ancora di essere scoperti. Uno sforzo intenso per trovarli è stato fatto nel 1989 in un canalone profondo e tortuoso chiamato Deep Ravine. La questione degli uomini scomparsi a Deep Ravine è stata in effetti uno dei misteri più intrattabili di Custer Battlefield.

Due giorni dopo la battaglia, il dettaglio della sepoltura originale aveva trovato più di due dozzine di soldati morti a Deep Ravine. Sebbene siano stati identificati da testimoni oculari come membri della Compagnia E del comando di Custer, le circostanze della loro morte rimasero aperte a controversie. Secondo alcuni, i corpi sarebbero stati scoperti a intervalli regolari lungo il corso del canalone, a indicare che avevano tentato di montare una difesa ordinata. Altri hanno detto che i corpi sono stati trovati ammucchiati in cima al burrone, un'indicazione che avevano tentato di mettersi al riparo o di fuggire in preda al panico da una battaglia che era quasi persa.

Qualunque versione fosse corretta avrebbe colorato le interpretazioni storiche, ma sfortunatamente la posizione dei corpi era andata perduta. Nel 1881 il sito della frettolosa sepoltura del 1876 era così completamente oscurato dal sottobosco nel burrone che a quanto pare non fu mai fatto alcun tentativo di trovare e rimuovere i corpi. I pochi segni in più posti vicino alla testa del burrone nel 1890 furono considerati un memoriale sufficiente per il distaccamento mancante. Ma ora, quasi un secolo dopo, gli archeologi erano intenti a risolvere finalmente il mistero.

La ricerca, diretta dal dottor Vance Haynes, Jr., dell'Università dell'Arizona, non ha avuto successo, ma i risultati geologici hanno indicato un'ipotesi logica: i 28 uomini scomparsi erano probabilmente fuggiti in preda al panico dal campo di battaglia e sono stati abbattuti da gli attaccanti Sioux e Cheyenne alla testa di Deep Ravine. L'analisi dei sedimenti nel burrone ha indicato che più di sei piedi di limo spesso e umido si erano rapidamente accumulati nel corso dell'ultimo secolo, oscurando tutte le tracce superficiali della tomba originale. Al momento del dettaglio della sepoltura nel 1881, i resti umani potevano già essere stati coperti in profondità, e Haynes riconobbe che la disposizione dei corpi stessi potrebbe aver causato questo cambiamento geologico. Se, come lui aveva suggerito, fossero stati massacrati insieme in questa trappola mortale - invece di essere disposti in una linea difensiva ordinata - i loro resti avrebbero creato un'ostruzione raccapricciante che spiegherebbe la raccolta anormalmente rapida di limo.

Ancora una volta dal lavoro archeologico emerge un'immagine moderna di guerra brutale. Fu il panico per la loro morte imminente, non l'ordinato piano difensivo del loro comandante, che apparentemente aveva portato i 28 soldati dispersi a fuggire dal campo di battaglia nel profondo e tortuoso burrone. Il loro tentativo di fuga non ha avuto successo e, con tutta probabilità, ha portato a un'ultima resistenza non meno orribile di quella di Custer.

LA PATOLOGIA DELLA MORTE E IL RECUPERO DEI MORTI NON ERANO LE UNICHE PREOCCUPAZIONI dei nuovi scavi. Il team era ansioso di scoprire quella che potrebbe essere legittimamente considerata una delle più affascinanti concentrazioni di manufatti mai scoperti nella storia dell'archeologia militare di frontiera. Alla fine della stagione 1985, Scott ei suoi colleghi avevano trovato questo nascondiglio quasi accidentalmente, a circa quattro miglia a sud di Last Stand Hill. Dopo le loro intense scansioni con metal detector e gli scavi nel sito di difesa Reno-Benteen (che hanno sostanzialmente confermato i resoconti dei sopravvissuti di una battaglia disperata in cui non c'era alcuna possibilità pratica di salvare Custer), la ricerca è stata continuata sui pendii sottostanti.

Fu lì sul campo di battaglia che gli operatori del metal detector si imbatterono in un'area che dava indicazioni insolitamente intense di manufatti metallici sepolti. Alcune sonde di prova hanno scoperto una densa concentrazione di cuoio bruciato, accessori da sella, oggetti personali e chiodi. Ma non c'erano resti umani tra loro. Si trattava chiaramente di una discarica di attrezzature abbandonate, ricoperta da un sottile strato di terreno che nel secolo successivo aveva dilavato il pendio. E una rassegna delle memorie di alcuni dei sopravvissuti alla difesa Reno-Benteen ha fornito un suggestivo resoconto della sua origine.

Il 27 giugno 1876, dopo quasi due giorni di continui combattimenti, le truppe di Reno e Benteen intuirono che gli attacchi dei Sioux e dei Cheyenne erano diminuiti, almeno temporaneamente. Seppellirono in fretta i propri morti sulla cresta del crinale, spostarono il loro accampamento giù per un piccolo altopiano lontano dal fetore dei cavalli insepolti che giacevano ancora dove cadevano. Con il ritiro dei Sioux e dei Cheyenne dalla valle, la maggior parte delle truppe fu inviata sul campo di battaglia di Custer per il sgradevole compito di seppellire i morti. Altri sono rimasti al campeggio per prepararsi a un imminente ritiro. Molti dei feriti avevano bisogno di cure immediate ed era fondamentale che il reggimento decimato non venisse rallentato da tutto l'equipaggiamento che avevano portato al Little Bighorn con il loro packtrain. Di conseguenza, hanno distrutto e bruciato l'attrezzatura in eccesso.

Quella discarica, datata precisamente al 27 giugno 1876, e presumibilmente contenente tipi rappresentativi dell'equipaggiamento da campo della 7a cavalleria, offriva preziose informazioni sul tipo e sulla qualità dell'equipaggiamento trasportato dai soldati sotto il comando del maggiore Marcus Reno. Ma sfortunatamente, la discarica è stata scoperta proprio alla fine della stagione di scavo del 1985 e uno scavo completo delle sue migliaia di manufatti era impossibile in quel momento. Negli anni che seguirono, Doug Scott ei suoi colleghi, sebbene completamente occupati dalle analisi degli altri reperti, speravano ancora di tornare. Nel frattempo, hanno mantenuto un segreto ben custodito sull'ubicazione della discarica.

Nell'inverno del 1988 era chiaro che il segreto era in qualche modo svelato. La notizia della scoperta si è gradualmente diffusa tra i collezionisti di cimeli militari occidentali e Scott è stato avvertito di voci inquietanti secondo cui i cacciatori di reliquie professionisti stavano progettando di scavare segretamente la discarica. In effetti, i funzionari del Park Service hanno notato un allarmante aumento delle attività illecite nelle vicinanze. Nel 1988 ci sono state otto segnalazioni di scavi non autorizzati nel sito di difesa Reno-Benteen, rispetto ai soli quattro nel campo di battaglia di Custer. Pertanto, i rinnovati scavi avevano lo scopo di scoprire e preservare le preziose prove prima che andassero perse.

Anche prima dei nuovi scavi, Doug Scott sospettava che l'equipaggiamento della cavalleria potesse fornire una visione indiretta delle questioni politiche che si trovavano sullo sfondo di Last Stand di Custer. Sebbene largamente ignorata nella mitizzazione popolare che aveva turbinato intorno a Custer per più di un secolo, la politica del governo degli Stati Uniti nei confronti degli indiani delle pianure settentrionali fu oggetto di un intenso dibattito nel 1876. L'opinione pubblica oscillava tra il desiderio di civilizzare gli indiani e la via più opportuna per spazzarli via.

L'amministrazione Grant tendeva a favorire il lavoro missionario rispetto all'uccisione, al fine di trasformare gli indiani della regione in agricoltori produttivi che non si sarebbero opposti alle ferrovie e all'insediamento della terra. A lui e ai suoi alleati politici repubblicani si opponeva una coalizione di industriali orientali e democratici meridionali che volevano che l'esercito in Occidente avesse una mano più libera e violenta. Non inaspettatamente, il dibattito si è manifestato sulla questione degli stanziamenti congressuali. Scott sperava che la qualità e il tipo di equipaggiamento utilizzato dal 7 ° Cavalleria potessero fornire un'indicazione degli effetti pratici di questo dibattito nazionale.

Dal sentiero pavimentato dei visitatori lungo il crinale, tutto ciò che si è potuto vedere di questa fase dello scavo della discarica di Reno-Benteen del 1989 era una piccola tenda di nylon per riporre l'attrezzatura, alcuni quadrati poco profondi e alcuni scavatori e un piccolo bandiere arancioni dove i metal detector avevano individuato reperti sepolti. Ma i reperti della discarica si sono rivelati abbondanti. Alla fine delle tre settimane di scavo, erano stati trovati più di 2.000 singoli artefatti. Gli specialisti volontari sono stati in grado di identificare graffette, rivetti e fibbie come accessori per sella e imbracatura. I chiodi di varie dimensioni sono stati riconosciuti come provenienti da scatole contenenti razioni e munizioni. Sono stati recuperati anche oggetti personali: un bollitore da campo di latta, bottoni di camicia in madreperla e varie parti di armi.

Nessuno degli equipaggiamenti recuperati fino ad ora sembra essere i modelli ridisegnati che erano stati autorizzati per l'uso militare nel 1875. La famosa 7a Cavalleria di Custer, secondo i primi ritrovamenti archeologici, era dotata di equipaggiamento riparato della Guerra Civile che era già diventato obsoleto. Quale ruolo possa aver giocato nel corso della battaglia è ancora incerto, ma ci aspettano ancora mesi di analisi dettagliata. Con l'aiuto della stampa al computer dei modelli di chiodi, graffette e rivetti scavati, il team spera di identificare molti più singoli pezzi di attrezzatura che sono stati bruciati o si sono decomposti. Scott e i suoi colleghi sono profondamente incuriositi dalla domanda se ai migliori e più brillanti dell'esercito - così amaramente pianti come eroi caduti dopo la loro morte a Little Bighorn - siano stati forniti gli equipaggiamenti e le armi più aggiornati dell'esercito. Le implicazioni antimitiche di quella domanda, anche senza la sua risposta definitiva, riflettono una chiara prospettiva della fine del XX secolo sulla battaglia di Little Bighorn.

Il mito di Custer è già stato sottilmente alterato dalle nuove informazioni acquisite nello scavo nel tentativo di comprendere il più ampio contesto politico delle operazioni militari di frontiera, nell'offrire una descrizione grafica della violenza sul campo di battaglia e nel sottolineare l'abilità tattica dell'indiano. forze. Eppure pochi nativi americani moderni hanno tratto conforto dai ritrovamenti archeologici. In mezzo alla disoccupazione cronica, all'alcolismo e alla povertà che affliggono le riserve dell'area, molti degli indiani delle Grandi Pianure settentrionali stanno ora guardando indietro alla battaglia del Little Bighorn dal loro punto di vista amareggiato.

Ernie Robinson, vicepresidente della tribù dei Cheyenne del Nord, ha detto succintamente quando ho parlato con lui nel suo ufficio presso il quartier generale della tribù a Lame Deer, a circa 25 miglia a est del campo di battaglia di Custer. Al Little Bighorn, siamo stati spinti al punto in cui dovevamo fare una dichiarazione. È stato un punto di svolta nella nostra lotta per la sopravvivenza, ma non è stata solo l'ultima resistenza di Custer, è stata anche la nostra ultima resistenza. E ora, sulla scia degli scavi archeologici e della conseguente pubblicità, i nativi americani delle Grandi Pianure sono intenti a promuovere la loro visione moderna di quell'amaro capitolo della storia dei bianchi indiani.

Già negli anni '30, erano state avanzate proposte, per lo più da bianchi, per erigere un monumento al campo di battaglia di Custer per riconoscere la vittoria e gli amari sacrifici successivi sopportati dalla parte vincente. Nessuno, tuttavia, è mai stato più che un suggerimento passeggero, a causa della continua venerazione ufficiale di Custer come eroe martirizzato e alla reticenza delle autorità dei nativi americani a sollevare la questione in un momento di preoccupazioni moderne più pressanti. Per alcuni nativi americani, l'idea stessa di un monumento storico è estranea; la fossa comune dei soldati del 7 ° Cavalleria su Last Stand Hill e i 252 segni di marmo bianco sparsi sul campo di battaglia sembrano essere la commemorazione più eloquente di ciò che è avvenuto lì.

Eppure gli scavi archeologici nel sito hanno riportato l'attenzione sulla battaglia di Custer in un momento in cui gli atteggiamenti dei nativi americani stanno cambiando. A questa data, un nuovo piano per commemorare il punto di vista indiano - e le 100 vittime indiane stimate nella battaglia - è andato ben oltre la fase di suggerimento. Su raccomandazione ufficiale del sovrintendente del Custer Battlefield National Monument e del direttore del National Park Service, una commissione di storici, leader civici e rappresentanti dei nativi americani si è riunita per sovrintendere alla pianificazione e alla costruzione di un monumento indiano nel sito. Un concorso di progettazione è stato formalmente aperto sotto l'egida del National Endowment for the Arts e sono stati formulati piani per l'erezione del monumento sul campo di battaglia di Custer entro il 1992.

Nonostante le tensioni di lunga data tra la tribù dei corvi (che sono ancora ricordati come gli esploratori della 7a cavalleria) e i Cheyenne e i Sioux (i principali partecipanti indiani alla battaglia), il monumento progettato è diventato un simbolo unificante per la corrente lotte politiche ed economiche di tutti i nativi americani. Naturalmente, i vecchi antagonismi tra le varie tribù delle pianure settentrionali non saranno cancellati facilmente da questo gesto simbolico, ma la nuova enfasi storica sul campo di battaglia di Custer può svolgere un ruolo nel rimodellare gli atteggiamenti moderni.

Molti fantasmi infestano le creste e gli anfratti del campo di battaglia di Custer; infatti, quando il primo sovrintendente fu inviato dal Dipartimento della Guerra nel 1893 ad occupare la solitaria casa di pietra sul crinale sopra il fiume, i corvi locali lo chiamarono il cacciatore di fantasmi. Credevano che alzando la bandiera americana ogni mattina stesse segnalando agli spiriti dei soldati uccisi in battaglia di affrettarsi a tornare alle loro tombe. Ancora oggi molti nativi americani considerano macabra la ricerca archeologica di ossa umane e trovano difficile capire perché gli archeologi vorrebbero disturbare l'eterno riposo dei morti. La recente scoperta del teschio del cavaliere sulle rive del fiume Little Bighorn, su un terreno ancora tecnicamente all'interno della riserva dei corvi, ha suscitato critiche rabbiose da parte di Gilbert Birdingrand, un proprietario terriero corvo locale, e dalle autorità tribali.

Tuttavia, per gli archeologi, i moderni cacciatori di fantasmi, il recupero di ossa, proiettili e attrezzature militari abbandonate ha giustificato la loro fede nell'importanza dell'archeologia sul campo di battaglia. I loro metodi possono avere profonde implicazioni per lo studio dei campi di battaglia in tutto il mondo. Al Little Bighorn, hanno dimostrato che i resti tangibili del conflitto possono essere inestimabili per confermare o confutare le teorie storiche convenzionali, i ricordi dei partecipanti e i resoconti ufficiali delle battaglie.

Il Custer Battlefield National Monument, come gli antichi siti di Troia in Turchia e Masada in Israele, rimane oggetto di un'attrazione ossessiva, perché continua a offrire uno sfondo vivido a un mito ancora potente. Sebbene le concezioni moderne possano essere modificate da nuovi fatti sulla battaglia, il significato simbolico dell'evento rimane. L'ultima resistenza di Custer non terminò in quel caldo pomeriggio del giugno 1876. La lotta dei bianchi per conquistare l'Occidente, e la lotta dei nativi americani per resistervi, è mantenuta viva dal mito di George Armstrong Custer, i cui soldati e avversari indiani , almeno a livello simbolico, si rifiuta ancora ostinatamente di morire.MHQ

NEIL ASHER SILBERMAN è un archeologo e autore con un interesse per le politiche di conservazione.

Questo articolo è apparso originariamente nel numero dell'inverno 1990 (Vol.2, No.2) diMHQ — The Quarterly Journal of Military Historycon il titolo: Ghostherders di Custer

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