I bunker francesi degli U-Boat sono sopravvissuti alla guerra e prosperano oggi



I recinti degli U-boat a Lorient, in Francia, sono un tributo silenzioso ma sorprendente a ogni uomo e donna abbastanza coraggiosi da prendere il mare in un sottomarino.

SONO BENEDETTO CON IL TEMPO BELLOquando visito la base sottomarina di Lorient in Bretagna, sulla costa nord-occidentale della Francia. L'Oceano Atlantico brilla sotto il sole e nel porto turistico un'armata di yacht, gommoni, trimarani e catamarani aggiunge i propri colori vivaci. Uomini e donne si danno da fare per riparare le vele, dipingere gli scafi e pulire i ponti, mentre sulla banchina chi si sente meno energico siede a mangiare e bere.



Potrebbe essere una scena da uno qualsiasi dei miriadi di porti lungo le 2.130 miglia di costa francese, ma per diversi intrusi incongrui nella penisola Keroman di Lorient: tre enormi bunker sottomarini di cemento, costruiti dai tedeschi come base per gli attacchi sottomarini alle navi alleate in il Nord Atlantico. Da lontano, le loro dimensioni e lo spessore del cemento li fanno sembrare i sorrisi dentati dei giganti.

I tedeschi videro il potenziale di Lorient a pochi giorni dall'occupazione della Francia nell'estate del 1940. L'ammiraglio Karl Dönitz, comandante in capo della flotta di sottomarini, arrivò a Lorient il 23 giugno e scelse il porto come uno dei suoi cinque francesi basi, insieme a Brest, Saint-Nazaire, La Pallice e Bordeaux. Dei cinque, Dönitz ha dato la priorità a Lorient perché aveva evitato danni da sabotaggio su larga scala da parte dei militari francesi sconfitti. Tale era la velocità dell'avanzata tedesca della primavera del 1940 attraverso la Francia che l'impegno dell'ammiraglio François Darlan di affondare la flotta della marina francese e di rendere inutilizzabili tutti i porti non fu rispettato. Di conseguenza, a Lorient, funzionavano le officine dell'arsenale navale; il fatto che il porto peschereccio adiacente avesse un collegamento ferroviario nord e sud era un ulteriore vantaggio.



La Germania ha costruito sia enormi bunker a penna umida (intestazione) che bunker a secco (sopra) per ospitare la sua flotta di sottomarini a Lorient, in Francia. (Bundesarchiv)

Dönitz credeva, più di quanto lo credesse Adolf Hitler o il Grandammiraglio Erich Raeder, il capo della marina tedesca, che gli U-Boot erano la chiave per vincere la guerra navale contro la Gran Bretagna. Tagliare la sua linea di rifornimento verso il Nord America, secondo Dönitz, e la Gran Bretagna sarebbe costretta ad arrendersi. Entro la fine di giugno 1940, lavoratori tedeschi, armi e attrezzature iniziarono ad arrivare a Lorient e, il 7 luglio,U-30divenne il primo sottomarino a fare della base il suo porto di scalo.

U-30inizialmente era protetto solo da una rete mimetica; i tedeschi allora eressero due grandi capannoni di cemento e legno, uno su entrambi i lati della rampa di alaggio nel porto dei pescatori. Ma Dönitz si rese subito conto che era imperativo costruire bunker di cemento per proteggere gli U-Boot dai raid aerei britannici - il primo grande attacco della Royal Air Force avvenne il 22 agosto 1940 - e decise di erigerli fuori terra per evitare il lungo lavoro di scavo necessario per i recinti di mare. Per costruire i bunker, i tedeschi portarono 15.000 ingegneri civili e operai dall'Organizzazione Todt (dal nome del suo fondatore, Fritz Todt) che dal 1933 aveva realizzato molti e massicci progetti di costruzione nazisti e le cui fila erano gonfiate dal lavoro forzato degli uomini dell'Europa occupata. Nel frattempo, sorsero armerie, officine e depositi di rifornimenti; all'inizio del 1942, la base ospitava più di 5.000 dipendenti tedeschi e 4.300 francesi.



La costruzione del primo bunker, K1 (K sta per Keroman), iniziò nel febbraio 1941, tre mesi prima della posa della prima pietra del K2. Ogni bunker impiegava sette mesi per essere completato, era alto 59 piedi, misurava 374 piedi di lunghezza e aveva un tetto spesso 12 piedi. A 453 piedi, il K2 era più largo del K1 perché aveva sette recinti (contro i cinque del K1), oltre a una caserma per 1.000 persone e un garage. Più grande di entrambi era il K3, l'ultimo dei tre bunker da costruire.

In piedi davanti al K3, osservo meravigliato le sue dimensioni minacciose. K3 misura 550 piedi di lunghezza e 465 piedi di diametro, con una superficie di 258.333 piedi quadrati. Il suo tetto in cemento ha uno spessore di 25 piedi, il doppio di quello dei tetti dei bunker K1 e K2. Questo aumento di dimensioni è stata una risposta al crescente potere delle bombe alleate. Il 6 agosto 1944, la RAF sganciò una bomba Tallboy da 12.000 libbre sul K3; il bunker ha resistito all'esplosione.

Il tetto in cemento spesso 25 piedi del bunker del K3 ha protetto i suoi sette recinti bagnati per tutta la durata della guerra. (Gavin Mortimer)
Il tetto in cemento spesso 25 piedi del bunker del K3 ha protetto i suoi sette recinti bagnati per tutta la durata della guerra. (Gavin Mortimer)

Per avere un'altra visuale dei tre bunker, cammino mezzo miglio attraverso la foce del fiume Ter lungo il pittoresco sentiero costiero che collega la penisola di Keroman alla penisola di Kernevel. Il percorso mi porta nell'entroterra per qualche centinaio di metri, costeggiando una riserva naturale boscosa, quindi gira intorno e torna verso l'oceano. Le coppie sono sedute sulle rive erbose del fiume a godersi il sole mentre mi dirigo verso la punta della penisola di Kernevel. Qui si trova l'elegante Villa Kérillon, costruita in stile rinascimentale nel 1899. Fu in questa villa che l'ammiraglio Dönitz stabilì il quartier generale del suo staff nel novembre 1940. (Ker è la parola bretone per luogo. Per secoli la Bretagna è stata un regno indipendente, Francia nel 1532, e la sua gente rimane fieramente orgogliosa della propria lingua e cultura celtica.)

L'intero complesso, chiamato La Base, si estende per oltre 50 acri e comprende i bunker, il porto turistico, tre ristoranti, due musei e quella che è conosciuta come Città della vela, un'avventura oceanica al coperto in cui i visitatori apprendono l'orgogliosa storia di Lorient della vela competitiva. Lo sviluppo testimonia l'ingegnosità del consiglio comunale, che è stato devastato quando il Ministero della Difesa francese ha abbandonato Lorient come base sottomarina militare nel 1997. La chiusura avrebbe potuto avere un effetto rovinoso sull'economia locale, ma 22 anni dopo La Base è un hub vivace e diversificato, che attira turisti, aziende (che hanno installato uffici all'interno dei bunker) e squadre di vela professionisti.

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L'ex base navale di Lorient è oggi La Base, un hub per turisti e appassionati di sport acquatici. (Gavin Mortimer)

Il sapore internazionale di La Base è evidente nel fatto che il personale nei musei, nei negozi e nei ristoranti parla inglese; le esposizioni interattive dei musei sono analogamente bilingue. Il più piccolo e il più antico dei due musei racconta le storie di relitti sottomarini, mentre il museo principale, ospitato nel K2, esplora la storia di Lorient attraverso i secoli. Ci sono alcuni filmati affascinanti della seconda guerra mondiale, in particolare di sottomarini che tornano dalle pattuglie. Circa un terzo delle mostre è dedicato all'era della guerra e se c'è un punto debole nei musei è la mancanza di una prospettiva tedesca; sarebbe stato interessante sapere di più su com'era la vita per gli occupanti, sia nella pattuglia degli U-boat che durante la costruzione dei bunker. Ma ancora una volta, la storia è scritta dai vincitori.

I musei sono una delizia, ma c'è molto da dire semplicemente passeggiando per La Base a proprio piacimento. Trovo una panchina in un parco in riva al mare e mi siedo per qualche minuto al sole, con lo sguardo che alterna i bunker in lontananza e la guida che ho comprato nel negozio del museo. Mi dirigo quindi verso il K1, dove davanti a uno dei recinti vedo due uomini che riparano una piccola barca.

Gli ingegneri che hanno costruito la base degli U-Boot sarebbero orgogliosi di sapere che il loro lavoro è ancora operativo, soprattutto vista la ferocia con cui gli Alleati hanno cercato di distruggere i tre bunker. L'attacco bomba della RAF dell'agosto 1940 fu inefficace e gli inglesi non assoggettarono la base a continui bombardamenti su larga scala fino al 1943. A quel punto, non solo i bunker erano stati costruiti, ma i tedeschi avevano anche installato una formidabile difesa antiaerea intorno alla città . Tuttavia, nei primi tre mesi del 1943, i bombardieri britannici e americani sganciarono migliaia di tonnellate di bombe su Lorient, devastando la città e il porto e riducendo la popolazione civile da 46.000 a 500. La maggior parte fu evacuata, sebbene 206 rimasero uccisi in aria incursioni. Coloro che sono rimasti hanno cercato rifugio nel rifugio sotterraneo del centro città, che è conservato nelle sue condizioni originali e accessibile durante una visita guidata ufficiale, anche se le persone sarebbero state altrettanto sicure riparandosi nel milione di metri cubi di cemento armato che comprende i bunker K1, K2 e K3. I tre bunker passarono di nuova proprietà il 10 maggio 1945, due giorni dopo che il comandante tedesco del Lorient Pocket aveva firmato una resa incondizionata. I francesi stabilirono presto la loro flotta di sottomarini a Lorient; una delle loro navi della Guerra Fredda,Flora,è ora un pezzo da museo sulla spianata tra i bunker K1 e K2. Ho un senso, passando attraverso ilFlora,di quanto siano straordinari i sottomarini di razza per sopportare una vita del genere.

Dei 38.000 uomini che prestarono servizio negli U-Boot nella seconda guerra mondiale, solo 8.000 sopravvissero. Nessun altro ramo del servizio di una nazione ha subito un così alto tasso di vittime. La Base è un tributo silenzioso ma sorprendente al loro sacrificio ea quello di ogni uomo e donna abbastanza coraggiosi da prendere il mare in un sottomarino.

QUANDO ANDATE

Lorient si trova a 300 miglia a ovest di Parigi ed è servita da un regolare treno ad alta velocità; il viaggio dura tre ore . La Base, a tre miglia dalla stazione dei treni, è raggiungibile in taxi o con l'autobus T2. L'aeroporto più vicino è a Brest, 85 miglia a nord-ovest, e offre voli diretti da Parigi, Londra e altre città.

Dove dormire e mangiare

L'hotel più vicino a La Base è il Best Western Plus Les Rives Du Ter , a solo un miglio di distanza. Si affaccia sul fiume Ter e dispone di bar, ristorante e piscina. Il complesso La Base contiene una crêperie, un bistrot e un ristorante, che offre una selezione completa di cibi e bevande.

COSA ALTRO VEDERE E FARE

La splendida isola di Groix si trova a nove miglia al largo di Lorient ed è accessibile da servizio regolare di traghetti . Con hotel e ristoranti, 40 chilometri di piste ciclabili, l'unica spiaggia convessa in Europa e una riserva naturale di 1.900 acri: le scogliere di Pointe de Pen Men della riserva sono famose per il suo faro del 1836 e le colonie di uccelli marini nidificanti. perfetto per alcuni giorni di R&R.

Circa 30 miglia a sud-est di La Base è lo straordinario Penisola di Quiberon . Lunga nove miglia e larga solo 72 piedi nel punto più stretto, la penisola offre passeggiate spettacolari, i resti di un allevamento ittico romano e un forte dell'età del bronzo. Saint-Pierre-Quiberon, il villaggio principale della penisola, ospita ristoranti di pesce, gallerie d'arte e negozi.

Questa storia è stata originariamente pubblicata nel numero di ottobre 2019 di seconda guerra mondiale rivista. sottoscrivi Qui.

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