Tragedia greca: la disastrosa campagna italiana in Grecia



Mentre i due tentativi di Mussolini di invadere la Grecia erano farseschi e i nazisti dovevano finire il lavoro, le campagne alla fine si rivelarono disastrose per ogni paese coinvolto.

Nell'autunno del 1940, Benito Mussolini era un frustrato aspirante Cesare. La sua partecipazione alla seconda guerra mondiale gli aveva finora vinto tutti i 13 villaggi nelle Alpi francesi meridionali. Quando ha infilato il pugnale nella schiena della Francia per ottenere un posto a una conferenza di pace, lo è stato L'Italia che sanguinava di più . I francesi hanno perso circa 120 morti o feriti e 150 dispersi, mentre l'Italia ha subito 631 morti, 2.631 feriti, 616 dispersi e 2.151 casi di congelamento. Per aggravare l'umiliazione, furono catturati quasi 4.000 italiani, e furono loro gli invasori.



Un generale italiano disgustato, Quirino Armellini, si lamentava nel suo diario del disordine, della mancanza di preparazione e della confusione in ogni ambito. Ha aggiunto: Qualcuno dirà: quindici giorni dobbiamo essere pronti a marciare contro la Jugoslavia; oppure tra otto giorni attaccheremo la Grecia dall'Albania - facilmente come dire, prendiamo una tazza di caffè. Il Duce non ha la minima idea delle differenze tra preparare la guerra in pianura o in montagna, d'estate o d'inverno. Ancora meno si preoccupa del fatto che ci mancano armi, munizioni, attrezzature, animali, materie prime.

Armellini era preveggente: nel suo diario dell'11 agosto 1940, il ministro degli esteri e genero di Mussolini, l'untuoso conte Galeazzo Ciano, registrò che suo suocero parlava di un attacco a sorpresa contro la Grecia. Gli aerei italiani avevano già bombardato quattro volte navi militari greche nelle acque greche, senza provocazione. Per Mussolini, la Grecia sembrava essere un bersaglio ideale, cioè facile: una popolazione impoverita solo un quinto delle dimensioni dell'Italia, un militare antiquato, profonde divisioni politiche appena mascherate da un re disprezzato. Giorgio II era stato imposto ai greci dall'esercito nel 1935 dopo un esilio di 11 anni, e faceva il fronte a un dittatore in stile fascista, il premier Ioannis Metaxas.



Mussolini sosteneva che la sua decisione di invadere la Grecia fosse un'azione che ho maturato a lungo per mesi, prima del nostro ingresso nella [seconda guerra mondiale] e prima dell'inizio del conflitto. Ma, per il marchio della logica - o illogico - unicamente suo, furono le azioni di Bucarest a spingere Mussolini ad attaccare Atene, e chiaramente più in un impeto di collera che a seguito di qualsiasi riflessione. Il conflitto incendiato da Mussolini in Grecia finì per attecchire in Gran Bretagna, poi anche in Germania, con profonde conseguenze per il corso e l'esito della guerra.

Nell'ottobre 1940, il nuovo regime filo-fascista in Romania aveva richiesto le truppe di Adolf Hitler per rafforzarlo contro una possibile presa di potere da parte dei sovietici. Mussolini è indignato, ha registrato Ciano. Considerava i Balcani la sua sfera e pretendeva che i rumeni chiedessero anche da lui l'assistenza militare; hanno richiesto solo pochi piloti. Con la Bulgaria vicina all'alleanza con Hitler, a Mussolini restava un solo posto dove poteva - pensava - flettere i muscoli in sicurezza.

Il 12 ottobre 1940, Mussolini chiamò a Ciano per informarlo segretamente della sua decisione di invadere la Grecia in soli 16 giorni, in coincidenza con l'anniversario della presa del potere fascista. Hitler mi affronta sempre con un fatto compiuto, ha detto Mussolini, riferendosi alla Romania. Questa volta lo ripagherò con la sua stessa moneta. Scoprirà sui giornali che ho occupato la Grecia. In questo modo verrà ristabilito l'equilibrio. Ha aggiunto: Manderò le mie dimissioni da italiano se qualcuno si oppone alla nostra lotta contro i greci.



Incredibilmente, Mussolini ha aspettato tre giorni per informare i militari del suo piano. Il capo di stato maggiore Pietro Badoglio si oppose molto, ma, come al solito, Mussolini ignorò gli ostacoli pratici.

Oltre alla mancanza di tempo - Badoglio insisteva di aver bisogno di almeno tre mesi - mancavano gli uomini: Mussolini aveva appena smobilitato 600.000 soldati per portare il raccolto autunnale. Mussolini ha spazzato via le obiezioni di Badoglio e gli altri capi servizio si sono messi in fila. Anche Ciano era fiducioso del risultato, sostenendo che politici e generali greci erano stati corrotti e il popolo greco non avrebbe mai combattuto per il re Giorgio II o il premier Metaxas. Ha predetto che con un duro colpo la Grecia sarebbe crollata completamente in poche ore.

L'idea di Mussolini di un approfondito briefing, con Ciano, Vice Capo di Stato Maggiore Gen. Mario Roatta, e il generale incaricato di comandare l'invasione, Sebastiano Visconti Prasca, fu pubblicata in tutta la sua vacua gloria sulla stampa fascista:

Mussolini:Qual è lo stato d'animo della popolazione greca?

Cyano:Esiste una chiara distinzione tra la popolazione e la classe politica plutocratica dominante, che anima lo spirito di resistenza e mantiene vivo lo spirito anglofilo del paese. È una classe piccola e molto ricca, mentre il resto della popolazione è indifferente a tutto, compresa la prospettiva della nostra invasione.

Mussolini:Quanto dista l'Epiro [la regione meridionale dell'Albania] da Atene?

Visconti Prasca:Circa 150 miglia su strade non molto buone.

Mussolini:Com'è il paese, in generale?

Visconti Prasca:Ripide, alte colline, piuttosto spoglie.

Mussolini:In che direzione corrono le valli?

Visconti Prasca:Da est a ovest, proprio in direzione di Atene.

Mussolini:Questo è importante.

Roatta:È vero fino a un certo punto, perché bisogna attraversare una catena montuosa alta più di 6.000 piedi.

Visconti Prasca:Sono presenti numerose mulattiere.

Mussolini:Sei stato tu stesso su queste strade?

Visconti Prasca:Sì, più volte ...

Mussolini:Ti consiglio di non prestare troppa attenzione alle perdite che potresti subire. Te lo dico perché a volte un comandante si ferma a causa di pesanti perdite.

Visconti Prasca:Ho dato ordine che i battaglioni avanzino sempre, anche contro le divisioni ...

Mussolini:Per riassumere, quindi. Offensiva in Epiro; osservazione e pressione su Salonicco e, come seconda fase, la marcia su Atene.

Quando Badoglio aveva sostenuto che Hitler doveva essere informato, Mussolini replicò petulante: Ci hanno chiesto qualcosa sull'attaccare la Norvegia? Hanno chiesto la nostra opinione quando hanno voluto iniziare l'offensiva in Occidente? Hanno agito proprio come se non esistessimo. Li ripagherò con la loro stessa moneta.

Ma, come spesso accadeva con Mussolini, dopo le sue spacconate, i suoi nervi vacillarono. In effetti eliminando la sua logica di base per l'invasione, scrisse a Hitler: Per quanto riguarda la Grecia, sono deciso a porre fine ai ritardi, e molto presto ... La Grecia è per il Mediterraneo quello che la Norvegia era per il Mare del Nord, e deve non sfuggire alla stessa sorte.

Leggendo la lettera, Hitler all'inizio non credeva che Mussolini stesse per invaderlo. Ma quando ha ricevuto la conferma dalla sua ambasciata a Roma - in parte a causa dell'indiscrezione di Ciano su un campo da golf - Hitler, secondo il suo interprete Paul Schmidt, era fuori di sé. Mentre si precipitavano a un incontro programmato con Mussolini, il solito ottuso ministro degli Esteri di Hitler, Joachim von Ribbentrop, affermò che gli italiani non andranno mai da nessuna parte contro i greci sotto la pioggia autunnale e le nevi invernali. Il Führer intende a tutti i costi reggere questo folle schema del Duce.

Ma mentre il treno di Hitler stava passando per Bologna, giunse la voce che l'invasione era già iniziata. Hitler imprecò ma tenne sotto controllo la sua rabbia quando scese dal treno a Firenze alle 10 del mattino, il 28 ottobre 1940, per essere salutato in modo roboante da Mussolini: Führer, siamo in marcia! All'alba di questa mattina le nostre truppe italiane hanno attraversato vittoriosamente il confine albanese-greco!

Sette ore prima ad Atene, un imbarazzato ambasciatore italiano, Emmanuel Grazzi, stava bussando alla porta della villa del premier Metaxas. Due notti prima aveva ospitato un'ambasciata per promuovere l'amicizia con la Grecia, mentre il suo staff decodificava l'ultimatum di Mussolini. L'aveva scritto lui stesso Ciano, esprimendo nel suo diario un orgoglio perverso: naturalmente è un documento che non lascia scampo alla Grecia. O accetta l'occupazione o verrà attaccata.

Lo stesso Metaxas, in pigiama e vestaglia, aprì la porta. Grazzi gli ha chiesto che fosse consentito all'Italia come garanzia della neutralità della Grecia ... di occupare una serie di punti strategici. Uno spietato dittatore che ha modellato la sua polizia segreta sulla Gestapo, Metaxas ha risposto con parole che hanno mobilitato tutti i greci: non potevo prendere la decisione di vendere la mia casa con un preavviso di poche ore. Come ti aspetti che venda il mio paese? No!

Mezz'ora prima del previsto, 162.000 soldati, circa la metà del numero che Badoglio diceva di aver bisogno per avere successo, lanciarono un'invasione su tre fronti in Grecia dall'Albania. L'Italia aveva invaso l'Albania nell'aprile del 1939, un mese prima di allearsi con la Germania, e la trattava come una colonia. Molti dei soldati erano nuovi coscritti o riservisti fuori età, dal momento che Mussolini si era rifiutato di revocare il suo ordine di smobilitazione.

Nel sud, le forze italiane si spostarono lungo la costa adriatica in Grecia. A nord-est, due colonne avanzarono nelle montagne del Pindo, una mirava al porto di Salonicco sul Mar Egeo settentrionale, l'altra al passo di Metsovon nella Grecia centrale. Alcuni degli invasori, condividendo la fiducia di Ciano, portavano calze di seta e contraccettivi, mentre cantavano, Niente può fermarci / Le nostre labbra giurano che vinceremo o moriremo.

Nel frattempo, con la determinazione di combatterli sulle spiagge, Metaxas stava dicendo al suo cabinet: Potremmo abbandonare l'Epiro e la Macedonia, persino la stessa Atene. Ci ritireremo nel Peloponneso e poi a Creta. Desideroso di entrare nella gloria, Ciano si era immediatamente unito a uno squadrone di bombardieri. Non era quello che si aspettava, come riflette il suo diario del 1 ° novembre 1940: il sole è finalmente uscito. Ne approfitto per effettuare uno spettacolare bombardamento di Salonicco. Vengo attaccato da combattenti greci. Tutto va bene. Due di loro sono caduti, ma devo confessare che è la prima volta che li ho alle calcagna. È una brutta sensazione. Presto tornò a Roma.

A pochi giorni dall'inizio della campagna, però, il generale Visconti Prasca, in una conferenza stampa, ha cercato disperatamente di rassicurare i corrispondenti internazionali: naturalmente c'è ancora molto da fare. Sono fiducioso che non ci sia nulla di cui preoccuparsi.

Le parole insolitamente sommesse del generale e la mancanza di magniloquenza rivelavano che c'era davvero molto di cui preoccuparsi. Ciano ha registrato un grosso ostacolo, il tempo, nel suo diario:

29 ottobreIl tempo è brutto ma l'avanzata continua.

30 ottobreLe cose stanno andando un po 'lentamente. È a causa della pioggia.

31 ottobreMaltempo persistente.

Una pioggia infinita, martellante e gelida stava trasformando persino i ruscelli in torrenti insidiosi e ciò che passava per strade sterrate in pantani invalicabili.

Inoltre, il sistema di approvvigionamento italiano si era immediatamente disintegrato. Le navi in ​​arrivo al porto di Durazzo, in Albania, lo trovarono già intasato di navi che consegnavano marmo per le infrastrutture di occupazione fascista; quando furono finalmente scaricate 30.000 tonnellate di rifornimenti, furono lasciate ammucchiate sui moli, inutili per mancanza di trasporto. Più tardi, la piccola flotta greca di quattro sottomarini obsoleti (uno affondò 27.000 tonnellate in una settimana) e gli aerei britannici (Churchill aveva informato la Grecia il giorno in cui fu invasa, combatteremo un nemico comune) che operavano da Malta devastarono l'italiano flotta.

Contro le aspettative dell'intelligence italiana, che credeva che i greci potessero schierarne solo 30.000, l'esercito greco ne mobilitò 230.000, in gran parte grazie agli sforzi di Metaxas. Sebbene scarsamente attrezzati anche rispetto agli italiani, i greci avevano i vantaggi iniziali di linee di comunicazione e rifornimento più brevi (avrebbero portato su 100.000 animali da trasporto essenziali per i sentieri di montagna della Grecia e dell'Albania mentre gli italiani ne avevano 30.000 bloccati in Italia), migliore conoscenza del terreno, migliore addestramento e disciplina, più supporto di fuoco dalla loro artiglieria e un comandante superiore nel generale Alexander Papagos.

Soprattutto, i greci avevano un feroce orgoglio nazionale e una volontà combattiva di eguagliare. Ero con quell'esercito [greco], la cui galanteria e presunzione erano formidabili, scrisse C. L. Sulzberger delNew York Times. Camion traballanti rimbalzavano sul fronte su strade impossibili, portando pescatori e agricoltori ellenici. Cavalcarono fino alla morte e alla gloria con ghirlande sulle orecchie e le museruole dei fucili imbottite di fiori, gridando 'Avanti a Roma'. L'artiglieria da montagna antiquata veniva trascinata lungo i crinali delle creste per bombardare i fascisti nelle valli. Le pattuglie di guardia dell'Evzone [fanteria dell'esercito greco] attaccarono con i loro coltelli e denti, mordendo i piccoli fanti italiani spaventati. Ho visitato una gabbia per prigionieri in avanti che includeva dozzine di fascisti spaventati con ferite ai denti nel collo malconcio fasciato.

Nella più profonda penetrazione degli italiani in Grecia, l'elite della 3a Divisione alpina Julia è avanzata per 25 miglia in cinque giorni fino al Passo Metsovon. Ma una volta all'interno del passo, sono finiti sotto il fuoco fulminante dalle creste e alla fine sono stati costretti a ritirarsi in disordine, dopo aver subito 2.500 vittime.

Ovunque l'offensiva italiana si stava arrestando ei greci lanciavano contrattacchi locali. Dal diario di Ciano, 6 novembre 1940: Mussolini è insoddisfatto di come stanno andando le cose in Grecia… Il nemico ha fatto dei progressi ed è un dato di fatto che all'ottavo giorno di operazioni l'iniziativa è nelle loro mani.

La mattina del 14 novembre, un gruppo internazionale di corrispondenti di guerra si stava avvicinando al fronte quando improvvisamente i soldati italiani corsero fuori gridando. Sono pazzi, ha detto un giornalista italiano. Dicono che stiano arrivando i greci.

Il 14 novembre il generale Papagos aveva lanciato una controffensiva su tutto il fronte; invece di rischiosi assalti frontali, i Greci si sarebbero infiltrati attraverso le fessure delle linee italiane troppo tese per cadere su di loro dai fianchi e nelle retrovie. Gli italiani crollarono, fuggendo presto così velocemente che i loro aerei cargo stavano inavvertitamente sbarcando rifornimenti sui greci. I nostri soldati hanno combattuto ma poco e male si è lamentato Ciano.

Un capitano italiano, Fernando Campione, ha descritto la tragedia e il disordine: un altro fante giace sulla strada. Le sue mani sono contratte, una scheggia di conchiglia gli ha squarciato il lato destro dello stomaco, dove il sangue coagulato ha formato un'enorme macchia scura e sporca sulla sua giacca ... Un soldato che era riuscito a scroccare un po 'di alcol, ondeggiando e barcollando nella sua ubriachezza, portava tra le braccia una scatola di tonno del peso di diversi chilogrammi.

I greci non solo cacciarono gli italiani dalla Grecia, ma invasero l'Albania. Nella loro vittoria più importante, i greci sotto il tenente generale Giorgios Tsolakoglu catturarono l'importante base italiana di Koritsa, 20 miglia all'interno dell'Albania, frantumando tre divisioni italiane e catturando 2.000 prigionieri, 135 pezzi di artiglieria e 300 mitragliatrici. Ciano cercò di minimizzarlo come certamente non la perdita di Parigi, ma Koritsa fu abbastanza un disastro da costringere Mussolini a richiamare finalmente quelle 600.000 truppe che aveva smobilitato.

Quando la loro offensiva si arrestò il 5 dicembre 1940, di fronte all'irrigidimento della resistenza, i greci avevano respinto gli italiani indietro di 50 miglia ed erano penetrati per 30 miglia nell'Albania meridionale e orientale. Tra il ridicolo internazionale che grava sugli italiani, forse l'osservazione più tagliente è stata fatta da un'anziana donna greca che osservava arrancare alcuni dei 26.000 prigionieri italiani: mi dispiace per loro. Non sono guerrieri. Dovrebbero portare mandolini invece di fucili.

Il diario di Ciano nelle settimane successive assunse il tono di un lamento funebre:

7 dicembreLe notizie dalla Grecia confermano che la situazione è grave.

17 dicembreAncora una volta un brutto ritiro in Albania.

19 dicembreLa divisione di Siena è stata fatta a pezzi da un attacco greco.

27 dicembreLa solita vicenda in Albania e questo dispiace al Duce.

11 gennaio 1941Non stiamo ricevendo notizie molto buone.

Mentre Ciano registrava il disastro, Mussolini era impegnato a incolpare chiunque tranne se stesso. Aveva licenziato Visconti Prasca a soli 11 giorni dall'inizio dell'offensiva, poi brontolando a Ciano, Ogni uomo ha commesso un errore fatale nella sua vita. E ho fatto il mio quando ho creduto a Visconti Prasca.

Il successore di Visconti Prasca è stato licenziato a sua volta: avrebbe trascorso del tempo al fronte componendo musiche per film. Il maresciallo Badoglio si lamentò apertamente, Tutta la colpa è della dirigenza de Il Duce, così Mussolini ordinò una campagna contro di lui sulla stampa fascista che costrinse Badoglio alle dimissioni.

Mussolini alternava rabbia e sconforto, giurando di livellare Atene, poi dicendo che era ora di chiedere a Hitler di mediare una tregua: non c'è più niente da fare. È ridicolo e grottesco, ma è così.

Ciano gli tolse l'idea, scrivendo in seguito con amarezza: Preferirei puntarmi una pallottola in testa piuttosto che telefonare a Ribbentrop. È possibile che siamo sconfitti? Non può essere che il comandante abbia deposto le armi davanti ai suoi uomini?

In effetti, Mussolini l'aveva fatto. Il 4 dicembre 1940, fisicamente prosciugato - viso non rasato e occhi gonfi, come lo descrisse un racconto - Mussolini chiamò il suo ambasciatore in Germania, Dino Alfieri, e gli ordinò di chiedere aiuto militare, non diplomatico, a Hitler. A loro insaputa, Hitler un mese prima aveva emesso una direttiva per invadere la Grecia.

In un ordine tanto inutile quanto meschino, Mussolini mandò al fronte Ciano e altri giovani funzionari del governo; la vista di burocrati in divisa che si dibattevano nella neve cercando di sbrigare le loro scartoffie sotto il fuoco divertito piuttosto che ispirato. Nell'ultima annotazione del diario di Ciano sulla Grecia, datata 26 gennaio 1941, un uomo molto diverso dal cercatore di gloria di solo due mesi prima scrisse: Partenza. Questa volta ho una certa esperienza in tale partenza. Trovo difficile andarmene. Non ho apprensioni, solo un po 'di convinzione e di conseguenza meno entusiasmi. Tutti i miei compagni che sono diventati volontari con la forza la pensano così e molti non nascondono i loro sentimenti.

Mentre Mussolini si arrabbiava a Roma, le sue truppe sui colli albanesi sopportarono un inverno agonizzante in cui le temperature scesero fino a 20 gradi sotto lo zero. Il capitano Fernando Campione ha scritto delle condizioni difficili: Il maggiore in comando si trascina con i piedi colpiti dall'inizio del congelamento. Il suo volto serio, emaciato, livido tradisce la tragedia dei giorni e delle notti trascorse nel freddo e nella neve… Si dice che 40 uomini ogni giorno vengano congelati a morte.

Forse la statistica più scioccante della disavventura greca di Mussolini è stata che, mentre 50.874 soldati italiani hanno subito ferite da combattimento, 52.108 hanno subito malattie e 12.368 sono stati resi inabili dal congelamento.

La risposta di Mussolini è stata sorprendentemente insensibile, anche per lui: questa neve e il freddo sono molto buoni. In questo modo i nostri uomini buoni a nulla e questa gara mediocre saranno migliorati.

Nonostante i loro successi militari, la situazione per i greci non era meno disperata. I soldati greci vivevano con una dieta quasi da fame di pane e olive; di conseguenza, le loro uniformi sembravano circa due taglie troppo grandi per loro, ha riferito un corrispondente americano. Le amputazioni greche da congelamento hanno raggiunto un orribile 11.000. Le munizioni stavano cominciando a scarseggiare poiché gli inglesi dovevano trovare le munizioni giuste per i fucili tedeschi e francesi antiquati dei greci, quindi spedirle attraverso l'Egeo e spostarle su strade quasi esistenti su muli e spalle di contadini.

I greci subirono un ulteriore colpo quando il premier Metaxas morì improvvisamente di tonsillite dopo un'operazione il 29 gennaio 1941. Il suo successore, Alexander Koryzis, il capo della Banca nazionale di Grecia, aveva poca esperienza politica e avrebbe dimostrato, fatalmente per se stesso, non all'altezza del lavoro.

Si è scoperto che morendo, Metaxas avrebbe avuto il suo maggiore impatto sulla guerra in Grecia. Winston Churchill fin dall'inizio era deciso non solo a rifornire i greci, ma a combattere al loro fianco. Credendo di poter sollevare i Balcani contro Hitler e volendo mostrare agli Stati Uniti ancora neutrali che la Gran Bretagna sarebbe stata al fianco di un alleato, Churchill era pronto a ritirare le truppe dal Nord Africa, dalla loro campagna di successo contro gli italiani lì. Nessuno ci ringrazierà per aver tenuto duro in Egitto con forze in continua crescita mentre la situazione greca e tutto ciò che dipende da essa viene respinto, ha detto al suo scettico segretario alla guerra, Anthony Eden. 'La sicurezza prima di tutto' è la strada verso la rovina in guerra.

Il capo di stato maggiore imperiale John Dill e il comandante in capo del Medio Oriente Archibald Wavell la vedevano diversamente. Erano sul punto di cacciare gli italiani dal Nord Africa; Erwin Rommel e l'Afrika Korps non sono arrivati ​​fino a febbraio. Notoriamente inarticolato, Wavell per una volta si è chiarito: anche se possiamo intervenire in Grecia, non possiamo intervenire con un numero sufficiente di uomini, quindi non interrompere un'operazione di successo per una possibilmente fallita.

L'argomentazione è rimasta accademica poiché Metaxas aveva rifiutato di accettare le truppe britanniche, affermando che avrebbe provocato un'invasione tedesca. Ma quando morì, Koryzis acconsentì rapidamente.

Eppure, proprio mentre Dill e Wavell stavano finalmente tornando in giro - o erano appena stati logorati - per un'operazione in Grecia, fu Churchill che iniziò ad avere dubbi. Non sentitevi obbligati all'impresa greca se in cuor vostro sentite che sarà solo un altro fiasco norvegese, ha telegrafato a Eden e Dill, diretti alle trattative finali ad Atene.

Alla fine, sconcertante, inversione di tendenza, fu Anthony Eden a diventare il più forte sostenitore dell'operazione greca. Il 27 febbraio 1941, il Gabinetto di Guerra raggiunse, all'unanimità, la sua decisione finale, e Churchill telegrafò a Eden con una marcata mancanza di entusiasmo. Pur non facendoci illusioni, tutti noi vi inviamo l'ordine 'Avanti a tutto vapore'. Tuttavia, mettendoci in guardia, dobbiamo stare attenti a non spingere la Grecia contro il suo miglior giudizio a una resistenza senza speranza.

Come disse in seguito Dill, il Primo Ministro aveva guidato la caccia prima che lasciassimo l'Inghilterra ... Quando cominciò a dubitare, lo slancio era troppo grande. Alcuni giorni dopo la decisione del governo, la prima delle 58.364 truppe del Commonwealth ha iniziato a sbarcare - sotto gli occhi attenti di diplomatici tedeschi ancora neutrali - per quella che Wavell ha definito una scommessa in cui i dadi sono stati puntati contro di noi dall'inizio.

Arrivando più avanti c'era il loro comandante, presumibilmente in incognito in abiti civili nei panni del signor Watt. Era un po 'irrealistico, tuttavia, aspettarsi che il generale Henry Maitland Wilson passasse inosservato: la sua circonferenza elefantina e l'andatura gli avevano fatto guadagnare il soprannome di Jumbo in tutto l'esercito britannico.

Mentre il suo esercito veniva sconfitto in autunno e in inverno, Mussolini giurò che avrebbero vinto in primavera, che era italiana. Ha pilotato il suo aereo al fronte per assistere alla prossima offensiva italiana. Si pavoneggiava tra le sue truppe in uniforme da maresciallo, ignaro come sempre della vera impressione che creava. Si avvicinò a un soldato, evidentemente dolorante per una ferita al petto, per annunciare grandiosamente: io sono Il Duce, e vi porto i saluti della patria.

Bene, ora, non è fantastico, il soldato sofferente è riuscito a uscire. Mussolini è andato rapidamente avanti.

Dal suo posto di osservazione, Mussolini guardò la sua artiglieria sparare 100.000 proiettili in due ore per aprire l'offensiva italiana sul fronte albanese centrale il 9 marzo 1941. Quindi 50.000 italiani iniziarono ad avanzare contro 28.000 greci lungo un fronte di 20 miglia tra l'Osum e Fiumi Aoos, terra dominata dai Monti Trebeshina.

I greci riuscirono a mantenere le loro posizioni spesso in combattimenti corpo a corpo, quindi lanciarono i propri contrattacchi. Il quinto giorno, un aereo greco bombardò e mitragliò la posizione di Mussolini, costringendolo a un rifugio per ripararsi. Mussolini ha chiesto al successore di Badoglio, il generale Ugo Cavallero, come sta il morale delle nostre truppe?

Non si può dire che sia alto, doveva ammettere Cavallero. Abbiamo perdite e nessun guadagno territoriale.

Dichiarandosi disgustato da questo ambiente, Mussolini volò a casa dopo 11 giorni, per lasciare che l'offensiva si macinasse per altri cinque inutili giorni; alla fine ci furono 12.000 vittime italiane.

Il tempo era scaduto: per Mussolini e, cosa più tragica, per i greci. Una settimana dopo il ritorno di Mussolini a Roma è arrivata la fatidica lettera di Hitler: ora ti chiedo cordialmente, Duce, di non intraprendere ulteriori operazioni in Albania nei prossimi giorni. In altre parole, stai alla larga.

Prima dell'alba, la domenica delle Palme, 6 aprile 1941, fu il turno del ministro tedesco di consegnare al premier Koryzis un annuncio di aggressione contro la Grecia; la XII Armata tedesca aveva invaso la Bulgaria 30 minuti prima. Koryzis non aveva parole di sfida eroiche, sebbene un soldato greco condannato alla frontiera, in una lettera di addio alla sua famiglia, lo avesse fatto: con le dita sul grilletto, stiamo seguendo i movimenti del nemico, aspettandoci l'ultimatum con la risoluzione di morire e con la certezza che mostreremo ai tedeschi cosa significa essere un greco libero.

Lui e i suoi commilitoni avrebbero avuto poche possibilità. I tedeschi attaccarono contemporaneamente la Jugoslavia, fulminandola in soli cinque giorni e distruggendo le speranze di Churchill per un fronte balcanico unito. L'improvviso crollo ha distrutto la principale speranza dei greci, ha scritto. Era un altro esempio di 'Uno alla volta' ... Una prospettiva cupa ora si apriva su tutti noi.

Contro il parere britannico, i greci scelsero di prendere posizione sulla linea Metaxas, 130 miglia di bunker di cemento che si estendono attraverso le montagne della Grecia orientale. Sotto un implacabile attacco tedesco, si sgretolò in soli due giorni, mentre la potenza aerea tedesca controllava i cieli e, con l'esercito di milioni di uomini della Jugoslavia in rotta, i tedeschi potevano fiancheggiare le difese greche.

Un soldato tedesco ha descritto i combattimenti: ilAlpinista[le truppe di montagna] stanno salendo dalla profonda valle verso quella cresta. È giunta la loro ora e il fuoco dei fucili e delle mitragliatrici riecheggia in una successione di tuoni rotolanti intorno alle cime delle montagne ... Corriamo attraverso una pioggia di mitragliatrice fino al primo posto di frontiera greco e vediamo il nostro primo greco morto. I suoi occhi spalancati fissano il cielo… .Gli ingressi ai fortini sono bloccati e poco dopo, verso le 19.00, si alza una bandiera bianca… I morti [greci] giacciono ancora nelle loro trincee. I loro volti sono coperti di ghiaccio. Il profondo silenzio della montagna ci circonda.

Altri disastri aspettavano gli alleati. Il porto di Atene del Pireo è stato distrutto quando un raid della Luftwaffe ha fatto esplodere un mercantile imballato con 250 tonnellate di TNT. L'esplosione ha infranto le finestre per 11 miglia ed è stata udita a 150 miglia di distanza.

Ancora peggio, alle 8 del mattino. il 9 aprile, la 2a divisione Panzer è entrata incontrastata nella seconda città e porto della Grecia, Salonicco. Le cascate della linea Metaxas e Salonicco hanno intrappolato 70.000 soldati greci nella Grecia orientale, non lasciando loro altra scelta che arrendersi. Un maggiore di artiglieria ha fatto una scelta diversa: ha allineato la sua batteria, ha salutato, poi si è sparato mentre i suoi uomini cantavano l'inno nazionale.

Con solo la 6a divisione australiana, la divisione neozelandese, la 1a brigata corazzata britannica e tre divisioni greche sottodimensionate a sua disposizione, Wilson stabilì la propria linea di difesa dal Monte Olimpo al fiume Aliákmon. Mentre gli inglesi tenevano il 33 ° reggimento Panzer al giorno a Ptolemais (sebbene perdessero 32 carri armati e cannoni anticarro nel processo), Wilson apprese da intercettazioni radio tedesche decifrate che era in inferiorità numerica di più di due a uno e sarebbe stato affiancato su entrambe le estremità della linea. Il 16 aprile ordinò una ritirata a sud attraverso la pianura della Tessaglia.

Il terreno della Grecia era stato abbastanza brutale per entrambe le parti. La Libia era come un tavolo da biliardo in confronto ai campi terrificanti e ai burroni sbadiglianti qui, il corrispondente delVoltedi Londra ha scritto.

Gli incessanti attacchi aerei tedeschi hanno peggiorato le cose. Per due giorni sono stata bombardata, mitragliata e colpita da tutti quanti, ha riferito ilVolteuomo. Gli stukas tedeschi hanno fatto esplodere due auto da sotto di me e ne hanno mitragliate una terza .... Per tutto il giorno e tutta la notte ci sono state ondate di tedeschi nei cieli ... [Comandante in capo della Luftwaffe Hermann] Göring deve avere un terzo della sua forza aerea operante qui e sta bombardando ogni angolo e fessura, villaggio, villaggio e città sul suo cammino.

Un'unità britannica ha rifiutato di permettere che la sua routine venisse interrotta nel caos. Un tenente greco guardò, stupito, mentre i soldati si fermavano, preparavano un campo da gioco sul ciglio della strada e giocatori in pantaloncini uscivano per una partita di calcio programmata: la partita stava raggiungendo la fine del primo tempo quando apparve una dozzina di stuka sopra le nostre teste e iniziò a mitragliare un convoglio che si muoveva lungo la strada, a pochi metri dal campo. Nessuno si è mosso e il gioco è continuato mentre i giocatori dribblavano, passavano e calciavano la palla con entusiasmo inesorabile.

Ad Atene, i leader greci crollarono, esausti dopo sei mesi di combattimenti contro gli italiani e sbalorditi dall'entità del blitzkrieg tedesco. Il premier Koryzis si è suicidato apprendendo che il ministro della guerra, in un atto di disfattismo o tradimento, aveva concesso diffusi pass pasquali alle truppe per lasciare i combattimenti. Un generale Papagos distrutto disse a Wilson: 'Abbiamo finito'. Ma la guerra non è persa. Pertanto, risparmia quello che puoi del tuo esercito per aiutare a vincere altrove.

Mentre Mussolini si era infuriato e si lamentava, il godimento di Hitler per i nuovi travagli greci di Churchill fu rovinato dal rimpianto di dover devastare il paese. Atene e Roma sono le sue mecche, scriveva il suo diarista di alto livello, Josef Goebbels. Il Führer è un uomo totalmente in sintonia con l'antichità. Lui odia il cristianesimo, perché ha paralizzato tutto ciò che è nobile nell'umanità ... Che differenza tra il benevolo e sorridente Zeus e il Cristo distrutto e crocifisso ... Che differenza tra una cattedrale tetra e un antico tempio arioso e luminoso.

Il colpo finale arrivò quando i tedeschi irruppero attraverso la Jugoslavia lungo il Monastir Gap per catturare Kastoria e tagliare la prima armata greca in fuga a sud dall'Albania. La situazione non offre scampo, il generale Tsolakoglu ha contattato via radio Atene rifiutando l'ordine di sfondare. Per non doversi arrendere agli italiani, firmò un armistizio con i tedeschi, ma un furioso Mussolini chiese e ricevette una nuova cerimonia con un generale italiano presente.

Lo stesso giorno in cui Tsolakoglu si arrese, il 22 aprile, il re e il governo greco volarono a Creta su un bombardiere della RAF e il quartier generale britannico ad Atene emanò l'ordine di evacuazione. Per guadagnare tempo, Wilson ha preparato uno stand finale, tra tutti i posti, alle Termopili. L'idea di ripetere i tre giorni di resistenza dei Greci contro i Persiani nel 480 aC toccò una corda con Churchill: le ere intermedie caddero. Perché non un'altra impresa di armi immortale?

Invece di tre giorni, Wilson poteva dare a Churchill solo due. I cannonieri australiani hanno messo fuori combattimento 19 carri armati tedeschi prima che le truppe di montagna tedesche scalassero le colline a ovest, fiancheggiando il passo. Le forze del Commonwealth si ritirarono a est verso il passo appena a sud di Tebe, trattennero altri due giorni, quindi iniziarono la corsa finale verso la costa.

L'evacuazione era stata spostata di quattro giorni, sottolineando la disperazione della situazione. Con il Pireo fuori servizio e Salonicco in mano tedesca, gli unici porti rimasti erano Rafina a est e Megara a ovest di Atene, e Nauplia, Monemvasia e Kalamata sul Peloponneso, la penisola meridionale della Grecia. Di passaggio ad Atene a mezzanotte, un soldato britannico trovò con sua sorpresa anche a quell'ora i coraggiosi greci che solcavano le strade augurandoci buona fortuna. È stato terribile. Era come lasciare una nave che affonda con la maggior parte dei passeggeri ancora a bordo.

Il Commonwealth costringe camion e pistole distrutti per bloccare le strade dietro di loro e rallentare l'inseguimento. Per evitare l'attacco aereo, marciavano e salivano a bordo di una nave di notte, quindi salpavano non più tardi delle 3 del mattino; fortunatamente per loro, le notti erano senza luna. Tragicamente, una nave olandese si attardò fino all'alba per caricare, poi con le sue due scorte di cacciatorpediniere fu bombardata e affondata, con solo 50 sopravvissuti su oltre 700 su tutte e tre le navi.

Una via di fuga era il ponte sul Canale di Corinto che collegava il Peloponneso alla terraferma. I tedeschi lanciarono un attacco combinato di aliante e paracadutisti alle 7 del mattino. il 26 aprile, mancando solo per poche ore il generale Wilson che si trascinava pesantemente con le ultime forze del Commonwealth sulla strada, lasciando una retroguardia australiana a far saltare il ponte. I tedeschi stavano tentando di disinnescare gli esplosivi quando il ponte esplose improvvisamente, gli inglesi in seguito affermarono di aver fatto esplodere le cariche con colpi di fucile.

Quando l'ultima nave salpò la mattina del 29 aprile 1941, l'80% delle forze del Commonwealth più i greci - 50.662 persone - erano stati evacuati a Creta o in Egitto. Tra gli sfollati spiccava, letteralmente, Jumbo Wilson, con la valigia in mano, in attesa interminabile sul bordo del molo di Nauplia per un idrovolante Short Sunderland. Con il suono del fuoco di armi leggere che sferragliava non lontano, un nervoso ufficiale di stato maggiore gli chiese cosa volesse fare. Farò quello che hanno fatto molti soldati prima di me: mi siederò sul mio equipaggiamento e aspetterò! fu la sua risposta.

Entro 21 giorni dal lancio della loro offensiva, le prime unità tedesche stavano accelerando verso Atene. All'Acropoli, si diceva, una guardia saltò alla morte invece di issare la svastica; in considerazione di ciò che attendeva i greci, sarebbe sembrato scortese mettere in discussione la sua scelta.

A suo cattivo giudizio, Mussolini aggiunse peggio di gusto esigendo una parata vittoriosa attraverso Atene; i pochi greci che si presentavano per il corteo simbolico applaudirono riluttanti ai tedeschi per poter salutare gli italiani con un silenzio di tomba.

La guerra di Mussolini per rabbia è costata agli italiani 13.755 morti e 25.067 dispersi. Un amaro compagno scrisse il loro epitaffio: A scuola avevano sentito che era una bella cosa morire con una pallottola nel cuore baciata dai raggi del sole. Nessuno aveva pensato che si potesse cadere dall'altra parte con la faccia nel fango.

Eppure, se una parata è stata tutto ciò che Mussolini ha ottenuto dalla guerra in Grecia, è stato più di chiunque altro. La conquista di Hitler sembrerebbe essere stata economica: solo 2.559 morti tedeschi, 5.820 feriti. Ma, secondo l'opinione del suo comandante in capo, il feldmaresciallo Walther von Brauchitsch, e del capo di stato maggiore Generaloberst Franz Halder, il mese trascorso a conquistare la Grecia e la Jugoslavia ritardò fatalmente l'invasione della Russia. Se Hitler non avesse eseguito una svastica sull'Acropoli, sarebbe potuto essere riuscito a drappeggiarla sul Cremlino, ha commentatoNew York Timescorrispondente estero C. L. Sulzberger.

Le perdite britanniche in Grecia furono 5.100 uccisi o feriti, principalmente da attacchi aerei, e 7.000 abbandonati a Kalamata, che furono catturati quando il comandante della flottiglia fu preso dal panico e si ritirò. Abbiamo saldato il nostro debito d'onore con molte meno perdite di quanto temessi, ha detto Churchill. Ma la perdita doveva essere maggiore di quanto Churchill pensasse. Come nota la stessa storia ufficiale tedesca: la decisione di Churchill [di intervenire in Grecia] diede ai tedeschi l'opportunità di intervenire con successo in Nord Africa, e dovevano passare due anni prima che gli inglesi, insieme agli americani, potessero raggiungere la vittoria finale lì che era stato così vicino nel febbraio 1941.

Le perdite di guerra della Grecia - 13.408 morti e 42.485 feriti - furono solo l'inizio di un decennio di agonia. I tedeschi hanno saccheggiato la Grecia di cibo e medicine. Solo ad Atene circa 100.000 morirono di fame e malattie. Poi le forze comuniste tentarono di prendere il sopravvento, innescando una guerra civile che continuò fino al 1949 e in cui morirono più di 150.000 persone.

I principi della guerra arrivarono a vari fini. Re Giorgio II tornò in Grecia, impopolare come sempre, per essere nuovamente imposto come sovrano, questa volta dagli inglesi, ma morì poco dopo. (La monarchia greca finì con il nipote di Giorgio II in fuga dal colpo di stato dei colonnelli del 1967). Il generale Tsolakoglu si trasformò da eroe in quisling; ha guidato il regime di collaborazione durante l'occupazione dell'Asse ed è morto in prigione in attesa del processo. Il generale Papagos sopravvisse a Dachau per guidare anche la Grecia, come suo primo ministro eletto.

Degli inglesi, Dill e Wavell furono presto esclusi dai ruoli in Europa. Sebbene non sia stato seriamente criticato per la debacle in Grecia, Henry Maitland Wilson non ha mai più tenuto un comando di combattimento; fu nominato maresciallo di campo e, alla morte di Dill nel 1944, fu inviato a Washington a capo della missione militare britannica.

E Galeazzo Ciano? Hitler fece pressioni su Mussolini per giustiziarlo per aver favorito la caduta di suo suocero. Ma il plotone di esecuzione fallì e Ciano dovette essere spedito con quel proiettile di pistola alla testa che una volta aveva detto di preferire piuttosto che chiedere aiuto a Ribbentrop.

Questo articolo è apparso originariamente nel numero dell'estate 2009 (Vol.21, No.4) diMHQ — The Quarterly Journal of Military Historycon il titolo: Tragedia greca

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