Queste armi orribili

Durante il primo inverno della prima guerra mondiale, le colline rocciose intorno a Verdun hanno sviluppato la reputazione di essere notevolmente più tranquille rispetto ad altri settori. Gli alti comandi tedeschi e francesi furono occupati altrove, principalmente a nord, nelle Fiandre e nell'Artois. I generali locali dovettero accontentarsi di alcuni attacchi su piccola scala e di qualsiasi cosa consentisse il mitragliamento delle loro magre razioni di proiettili di artiglieria.



Le truppe in prima linea apprezzarono questa relativa mancanza di attività. In una regione in cui l'inverno portava pioggia, nebbia e occasionalmente un po 'di neve che si scioglieva rapidamente, tenere una casa in una trincea a meno di 100 metri da quella del nemico era un lavoro a tempo pieno. Una tacita tregua si sviluppò tra i francesi che erano più avanti e le loro controparti tedesche, un fenomeno che gli inglesi in seguito avrebbero chiamato dal vivo e lasciato vivere.



La mattina del 26 febbraio 1915, i francesi che occupavano le trincee in prima linea nei boschi di Malancourt a nord-ovest di Verdun non facevano nulla che violasse il tacito armistizio. Poco prima delle 10 del mattino, hanno tirato fuori i loro kit da mensa e hanno iniziato a lavorare sulla loro razione standard di scimmia (manzo in scatola) e biscotti.

Dall'altra parte della terra di nessuno, una manciata di riservisti tedeschi in larghe uniformi grigie erano impegnati in attività meno innocenti. Consapevoli della loro vicinanza alle vittime designate, i tedeschi si insinuarono silenziosamente attraverso fossati poco profondi scavati perpendicolarmente alla principale trincea tedesca. Alla fine di ogni linfa (come era noto questo tipo di fossato sin dal Medioevo), a meno di 30 metri dai francesi, assemblavano le loro armi, dispositivi che assomigliavano a estintori troppo cresciuti.



Il picnic si è concluso esattamente alle 10. Con uno schianto assordante, una salva di proiettili di obice tedeschi colpì la prima e la seconda linea francese. Dopo due ore di bombardamento costante, quando l'orologio raggiunse le 12, il petrolio in fiamme si riversò dalla linfa tedesca nella trincea francese in avanti. Accecati dal denso fumo nero che copriva il campo di battaglia e presi dal panico per le fiamme intorno a loro, i francesi si strapparono le divise in fiamme, lasciarono cadere i fucili e corsero.

Duro sulla scia della ritiratapelosoe proprio dietro la loro stessa marea di fuoco e fumo, i fucilieri tedeschi con le baionette fisse si precipitarono nella prima trincea e, vedendola vuota, passarono rapidamente alla seconda. Ostacolati più da un fitto sottobosco che dalla resistenza francese, i tedeschi presero anche quella trincea. Due ore e quaranta minuti dopo che le prime esplosioni avevano segnalato l'inizio dell'attacco, 220 acri del bosco di corte di Malan erano in mano tedesca.

La facilità con cui i tedeschi conquistarono le posizioni francesi deve essere attribuita a un uomo, un capitano di riserva di nome Bernhard Reddemann - nella vita civile il capo dei vigili del fuoco di Lipsia. Il suo interesse per le armi infuocate era stato originariamente suscitato da un rapporto sui campi di battaglia della guerra russo-giapponese del 1904-5. Durante l'assedio di Port Arthur, gli ingegneri da combattimento giapponesi avevano usato pompe a mano per spruzzare cherosene nelle trincee russe. Una volta che i russi fossero stati coperti con il liquido infiammabile, i giapponesi avrebbero lanciato loro fasci di stracci in fiamme. Sebbene questo metodo non sembri essere stato molto efficace - la quantità di cherosene che poteva essere spruzzata era limitata e il metodo per dargli fuoco era, a dir poco, incerto - Reddemann vedeva promessa nell'idea. Agendo quasi interamente di sua iniziativa, iniziò a cercare modi per creare un'arma lanciafiamme funzionante.



Reddemann ha prima tentato di porre rimedio al problema della quantità. Nel 1907, in un finto assalto alla fortezza di Posen, usò autopompe per simulare l'erogazione di grandi quantità di liquido in fiamme. Sebbene l'unico liquido spinto attraverso i tubi fosse l'acqua, Reddemann considerò l'esercizio un successo e iniziò a progettare, costruire e testare un certo numero di lanciafiamme prototipo. Questi, per la maggior parte, sembrano essere stati convertiti in dispositivi antincendio.

Subito dopo lo scoppio della guerra, ha collaborato con Richard Fiedler, un ingegnere di Berlino che aveva lavorato su un concetto simile. Nel 1912, dopo sette anni di prove segrete sul campo di esercitazione del Battaglione dei Pionieri della Guardia, i progetti di Fiedler furono accettati dall'esercito tedesco. Alcuni furono fabbricati e inviati al Belagerungstrain (Treno d'assedio), l'organizzazione responsabile della riduzione di tutte le fortezze che si frapponevano agli eserciti sul campo della Germania.

I progetti di Fiedler erano molto più pratici di quelli di Reddemann. Invece della benzina, Fiedler ha utilizzato una miscela di prodotti petroliferi più pesanti che era molto meno esplosiva e più facile da maneggiare. Invece delle pompe a mano di Reddemann, Fiedler ha utilizzato bombole di azoto gassoso per spingere il liquido in fiamme. E invece di concentrarsi su grandi lanciafiamme per la guerra nella fortezza, Fiedler ha progettato due modelli di base: quello grande(Grosserfiammenwerfer,oRuvido)utilizzato alla corte di Malan e una versione con zaino significativamente più piccola(Piccolo lanciafiamme,oKleif)che potrebbe essere trasportato da un uomo e azionato da due.

Ciò che mancava al capitano Reddemann come designer, lo compensava come tattico. In sua assenza, i lanciafiamme del Treno d'assedio avevano avuto scarso impatto.

Sebbene ci siano rapporti non confermati di lanciafiamme tedeschi utilizzati già nell'ottobre 1914, non vi è alcuna indicazione che queste armi potenzialmente spaventose abbiano fatto molta impressione sui tedeschi che le brandivano o sui francesi che erano gli obiettivi previsti. Il primo passo di Reddemann per correggere questa situazione è stato rimuovere i lanciafiamme dal treno d'assedio e posizionarli nel suo esercito privato, un'unità indipendente di 48 ingegneri di combattimento nota come Flammenwerfer Abteilung Reddemann (Flamethrower Detachment Reddemann). Molti dei riservisti che si sono offerti volontari per questa unità erano stati, come Reddemann, vigili del fuoco nella vita civile.

Grazie soprattutto al patrocinio del principe ereditario Wilhelm, figlio del Kaiser e comandante delle forze tedesche intorno a Verdun, Reddemann è stato in grado di continuare i suoi esperimenti in prima linea. Uno dei più significativi è stato nel villaggio di Hooge, vicino a Ypres in Belgio. Il 19 luglio 1915, in un attacco con obiettivi limitati contro posizioni tedesche nel villaggio, la fanteria britannica riuscì a sfruttare appieno l'esplosione di una grande mina. Ma il loro godimento della proprietà immobiliare appena conquistata fu breve.

Undici giorni dopo, la mattina del 30 luglio, approfittando della vicinanza delle trincee britanniche, le truppe tedesche lanciafiamme rievocarono Malancourt.

Anche se i giornali francesi avevano pubblicato resoconti su Malancourt, la sorpresa era totale. Gli inglesi non avevano idea di cosa fare dei getti di fiamme rosse che illuminavano il cielo prima dell'alba. A loro merito, tuttavia, non si sono fatti prendere dal panico. Gli effetti combinati dei lanciafiamme, delle mitragliatrici, dei mortai da trincea e delle squadre di granate a mano li hanno respinti nella loro seconda trincea. Tuttavia, lo raggiunsero in un ordine sufficientemente buono da impedire ai tedeschi di installare lanciafiamme più grandi per un secondo attacco.

Un ufficiale britannico ha riferito che i difensori ... hanno perso pochi uomini a causa di ustioni reali, ma l'elemento demoralizzante era molto grande. Ci è stato detto di mirare a coloro che portavano il dispositivo sparafiamme, che erano un buon bersaglio.

Alla fine del 1915 l'esercito privato di Reddemann somigliava ben poco al plotone che aveva guidato all'inizio dell'anno. C'erano ora 12 compagnie complete di operatori di lanciafiamme e agli ingegneri di combattimento nei ranghi si unirono volontari di altre armi. L'unica costante nell'unità in rapida evoluzione di Reddemann era la continua presenza di ex vigili del fuoco. Sebbene addestrati a combattere gli incendi piuttosto che ad accenderli, i vigili del fuoco avevano un vantaggio significativo sugli altri aspiranti lanciatori di fiamme: avevano già vinto la stessa paura del fuoco che rendeva l'arma così efficace.

Oltre alle truppe da combattimento, l'unità di Reddemann conteneva un piccolo staff di ricerca, un distaccamento di officine, una compagnia di addestramento e una compagnia sperimentale. Le idee per migliorare le armi esistenti, siano esse generate da operatori lanciafiamme di ritorno da un attacco o dagli ingegneri del suo staff, potrebbero essere trasformate in prototipi senza indugio. Una volta costruiti, quei prototipi sarebbero stati testati immediatamente. Se l'idea avesse funzionato - e nessuno era in grado di giudicare meglio dei veterani operatori di lanciafiamme - il nuovo design sarebbe entrato in produzione. Reddemann è stato in grado di eliminare gli intermediari burocratici che fanno così tanto per rallentare lo sviluppo del combattimento negli eserciti moderni.

Grazie all'organizzazione snella di Reddemann, quella che il mondo degli affari avrebbe successivamente chiamato integrazione verticale, sono stati eliminati alcuni degli inconvenienti iniziali del lanciafiamme. I primi modelli richiedevano che uno degli operatori accendesse l'olio che usciva dal tubo del lanciafiamme con uno straccio o una torcia accesa. Questo è stato sostituito da un accenditore a frizione portatile non dissimile da quelli che usiamo per accendere il carbone sui barbecue che è stato, a sua volta, sostituito da un accenditore che funzionava automaticamente. Non appena l'operatore del lanciafiamme ha aperto la valvola del suo tubo, l'accenditore ha creato le scintille che hanno trasformato il carburante facendolo passare in una nuvola di fumo e fiamme.

La miscela di olio spruzzata dai lanciafiamme ha subito uno sviluppo parallelo. La miscela di Fiedler ha prodotto una grande nuvola di fumo nero. Sebbene ciò abbia avuto una forte impressione sulle truppe attaccate (l'effetto psicologico del lanciafiamme era molto più potente dei suoi effetti fisici), ha anche reso la squadra di lanciafiamme un comodo bersaglio per l'artiglieria nemica. L'olio sporco è stato così sostituito da una miscela più pulita con fumo che non ha attirato l'attenzione immediata da lontano.

Il cambiamento più grande, tuttavia, è stato l'eclisse del lanciafiamme di grandi dimensioni da parte di modelli più piccoli. I grandi lanciafiamme potevano essere usati solo per quelli che Reddemann chiamava attacchi in piedi versioni aggiornate dell'operazione a Malancourt, dove le trincee erano vicine tra loro. Con il progredire della guerra, la distanza tra le linee opposte tendeva ad aumentare e il modello di zaino, che consentiva alle squadre di lanciafiamme di accompagnare la fanteria nelle profondità di una posizione nemica, divenne l'unico tipo di lanciafiamme utilizzato dai tedeschi.

Questa capacità di penetrare oltre la trincea avanzata del nemico divenne sempre più importante con il procedere della guerra.

Posizioni francesi e britanniche che nell'inverno 1914-15 erano state poco più di un semplice fossato che tracciava la linea avanzata delle truppe si svilupparono in una città sotterranea di rifugi collegati da una intricata rete di trincee di comunicazione. Il numero delle mitragliatrici aumentava di quattro o cinque volte, e spesso erano posizionate in modo da infiltrare le truppe nemiche che erano riuscite ad avanzare oltre la trincea anteriore.

Per arrivare a queste mitragliatrici senza caderne vittima, gli uomini lanciafiamme avanzarono in piccole squadre di due o tre lanciafiamme che Reddemann chiamavaStosstrupps(squadre di spinta). Queste squadre correvano da buco di proiettile all'altro, muovendosi per una distanza così breve (meno di 100 piedi) che i fucilieri nemici avevano a malapena il tempo di mirare e sparare prima che il bersaglio scomparisse di nuovo. Se i fori del proiettile fossero troppo distanti, un operatore di lanciafiamme sparerebbe un'esplosione di fiamma. La palla di fuoco risultante fornirebbe i pochi secondi di confusione necessari alla squadra per raggiungere la relativa sicurezza del prossimo buco del proiettile.

Oltre agli operatori lanciafiamme, ciascunoStosstruppconteneva una manciata di lanciagranate. Il loro compito era proteggere i lanciafiamme dai contrattacchi a corto raggio. Hanno anche contribuito a mantenere lo slancio lanciando granate davanti agli operatori del lanciafiamme. Dato che le trincee venivano scavate raramente in linea retta, anche la capacità dei lanciafiamme a zaino di sparare dietro gli angoli è stata, senza dubbio, di grande aiuto in questo tipo di lavoro.

La notevole somiglianza tra Reddemann'sStosstrupple tattiche e le tecniche sviluppate in quel momento dal primo Sturmbataillon tedesco (battaglione d'assalto) non furono un caso. Come l'unità di Reddemann, questo battaglione d'assalto era un'unità sperimentale d'élite il cui scopo principale era testare nuove armi e inventare nuove tecniche che avrebbero aiutato la Germania a risolvere l'enigma delle trincee. Durante l'estate del 1915, quando entrambi stavano sviluppando le loro versioni particolari delle tattiche di penetrazione profonda, Reddemann collaborò strettamente con il capitano Willy Martin Rohr, comandante del primo battaglione d'assalto. Il risultato di questo sforzo cooperativo, che includeva la partecipazione a un attacco su piccola scala, era un unico approccio alla battaglia basato su due diversi set di armi.

Nel sistema di Rohr, il ruolo dei grandi lanciafiamme era svolto da mortai da trincea leggeri, mitragliatrici pesanti e cannoni di fanteria che sopprimevano i punti chiave nelle difese in prima linea del nemico abbastanza a lungo da consentire agli specialisti del combattimento ravvicinato di attraversare la terra di nessuno. Una volta all'interno del sistema di trincee del nemico, questi ultimi stormtrooper, anch'essi organizzati inStosstrupps,hanno usato bombe a mano per farsi strada attraverso le trincee di comunicazione e fasci di granate per abbattere i nidi delle mitragliatrici e altri pilastri del sistema difensivo nemico.

Proprio come il lanciafiamme di Reddemann armatoStosstruppserano spesso raggiunti da lanciatori di granate, i granate di RohrStosstruppserano spesso supportati da squadre armate di lanciafiamme portatili. A tal fine, un plotone di sei squadre di lanciafiamme con zaino dell'unità di Reddemann è stato assegnato al battaglione d'assalto di Rohr. Man mano che si formavano altri battaglioni d'assalto, anch'essi ricevettero plotoni di lanciafiamme simili.

Adattando le tattiche di Reddemann alle condizioni locali, le compagnie di lanciafiamme si trovarono presto in azione quasi ovunque sul fronte occidentale. La maggior parte degli attacchi tedeschi di lanciafiamme durante i primi due anni della prima guerra mondiale, tuttavia, ebbe luogo durante l'offensiva tedesca a Verdun nel 1916. In termini di tattiche utilizzate, i combattimenti a Verdun furono poco diversi da quelli dei numerosi attacchi locali di 1915. Ma mentre questi attacchi furono, in altri luoghi, eventi relativamente rari, a Verdun si susseguirono in rapida successione.

Il risultato immediato di questo ritmo di operazioni fu che gli uomini di Reddemann condussero tre volte più attacchi di lanciafiamme nella prima metà del 1916 rispetto a tutto il 1915.

La maggior parte delle operazioni ha avuto successo. Durante il corso della prima guerra mondiale, l'unità di Reddemann ha preso parte a 653 a virate, incursioni o azioni difensive. In 535 di questi, i tedeschi furono in grado di catturare la posizione nemica, completare il raid o respingere l'attacco nemico. Solo nel 118-18 per cento del totale, le truppe tedesche accompagnate da squadre di lanciafiamme non sono riuscite a portare a termine le loro missioni. Quanto fossero efficaci i lanciafiamme tedeschi si può vedere dai tentativi britannici contemporanei di denigrarlo. Un ufficiale ha riferito:

Il suo effetto può essere facilmente esagerato. Quando lo vedi per la prima volta ti dà piuttosto i salti. Sembra che un grande getto di gas venga verso di te, e il tuo istinto naturale è di saltare indietro e toglierti di mezzo. Un uomo che non pensa a un proiettile o a un proiettile potrebbe non gradire la prospettiva di essere bruciato o arrostito dal fuoco. Ma nella mia esperienza il raggio d'azione effettivo del lanciafiamme è molto limitato, e l'uomo che lo manipola tutte le volte che non viene colpito o bombardato dai nostri compagni. . . . I casi reali di incendio del fuoco del diavolo sono stati pochissimi.

Tuttavia, dato il suo curriculum, non sorprende che l'esercito tedesco abbia deciso di rendere il lanciafiamme una parte permanente del suo repertorio. Un ufficiale britannico, Guy Chapman, descrisse un contrattacco tedesco del 1917 nelle nebbie autunnali di Passchendaele:

Il nemico stava attaccando sotto copertura di flammenwerfer, tubi flessibili che portavano ai serbatoi di benzina trasportati sulle spalle degli uomini. Quando gli ugelli furono accesi, lanciarono una fiamma ruggente e sibilante lunga da 20 a 30 piedi, gonfiandosi all'estremità in una rosa oleosa vorticosa, di sei piedi di diametro. Sotto la protezione di queste armi orribili, il nemico circondò il portapillole avanzato, lo prese d'assalto e uccise la guarnigione.

Gli inglesi contrattaccarono i contrattaccanti e ripresero il fortino. Poi iniziò il flusso di feriti, scrisse Chapman. Entravano sempre più uomini, con facce nere, capelli e sopracciglia bruciacchiati e labbra rosse e gonfie, venivano fasciati e leniti nel miglior modo possibile, e poi mandati o portati via.

Il lanciafiamme ha giocato un ruolo importante nelle straordinarie vittorie tedesche dell'inizio del 1918. Durante quell'anno, le truppe di Redde mann hanno più che raddoppiato il loro precedente record di 165 attacchi con le fiamme in un solo anno, eppure non sono state in grado di tenere il passo con la richiesta dei loro servizi .

Quando la marea si è ribaltata contro la Germania, l'arma un tempo offensiva si è rivelata un mezzo utile per combattere i carri armati alleati meno che a prova di fuoco.

Il lanciafiamme è persino riuscito a sopravvivere alla sconfitta della Germania. Nella guerra civile in gran parte urbana del 1919, sia gli insorti di sinistra che i difensori della nuova repubblica tedesca lo usarono spesso per incenerire i loro ex compagni.

Un grande mistero è il motivo per cui i nemici della Germania non sono riusciti a sviluppare un affetto parallelo per un'arma così spaventosa. Gli inglesi fecero tre tentativi piuttosto furtivi e ampiamente separati di usare lanciafiamme in combattimento. In tutti e tre i casi, i prototipi erano di grandi dimensioni. La versione portatile aveva all'incirca le dimensioni del tedesco standardRuvido-il grande modello che i tedeschi avevano quasi abbandonato nel 1916. Gli altri prototipi britannici erano ancora più grandi: uno doveva essere trasportato su un vagone ferroviario a pianale. Nonostante il limitato successo tattico, l'esercito britannico non ha mai dato seguito a questi esperimenti.

I francesi erano più tenaci e, come i tedeschi, presto si accontentarono di armi a fiamma leggera. Nel 1918, un capitano francese di nome Schildt - che, come Reddemann, era stato un vigile del fuoco in tempo di pace - aveva addestrato almeno sette compagnie all'uso di lanciafiamme portatili. Sebbene queste armi, progettate e costruite da un produttore di accendini, fossero per certi versi superiori alle loro controparti tedesche, la Compagnies Schildt non passò mai dalla curiosità al fiocco tattico.

Sebbene non sia mai stato sfruttato appieno da nessuna delle due parti, il lanciafiamme era una delle armi più temute della prima guerra mondiale. È un omaggio alla sua efficacia sul campo di battaglia che, insieme al sottomarino, alla corazzata, all'artiglieria pesante, al carro armato, al gas velenoso e allo zeppelin, il lanciafiamme è apparso nell'elenco delle armi proibite dal Trattato alle forze armate tedesche del dopoguerra. di Versailles.

Un tributo ancora maggiore fu pagato dai soldati che, dopo l'ascesa al potere di Hitler nel 1933, stracciarono il Trattato di Versailles e iniziarono a ricostruire l'esercito tedesco. Questi veterani della prima guerra mondiale si assicurarono che lanciafiamme zaino di un tipo simile a quelli portati dai pionieri di Reddemann nel 1917 e nel 1918 venissero liberamente forniti ai battaglioni di ingegneri da combattimento di ciascuna divisione, nonché all'élitePionieri della tempesta(ingegneri d'assalto). Nella guerra che seguì presto, queste armi dimostrarono il loro valore in Belgio contro i grandi forti di confine che ostacolavano le divisioni panzer, in Francia contro le opere della linea Maginot, in Grecia contro la linea Metaxis, e nel Soviet Unione contro migliaia di fortificazioni da campo.

Dall'altra parte del mondo, altri discendenti dei lanciafiamme di Fiedler finirono nelle mani dei marines statunitensi. La campagna tra le isole del Pacifico contro i giapponesi fu, dal punto di vista degli americani a terra, un esercizio monumentale di scoppio di bunker; lanciafiamme sono stati distribuiti non solo ai battaglioni di ingegneri da combattimento, ma anche a ogni battaglione di fanteria.

Così, nello spazio di 40 anni, il lanciafiamme aveva chiuso il cerchio. Un concetto giapponese sviluppato durante la guerra russo-giapponese del 1905 è stato trasformato in una realtà tecnica da un ingegnere tedesco. Un vigile del fuoco tedesco ha preso quell'arma e ha costruito un sistema tattico attorno ad essa. Tuttavia, ci sono voluti Marines americani per usare l'arma su una scala che ha influenzato l'esito delle battaglie - battaglie combattute contro la stessa nazione i cui soldati avevano avuto l'idea in primo luogo.MHQ

BRUCE I. GUDMUNDSSON è l'autore diTempesta Tattiche delle truppe: Inno v azione nel il tedesco PER rmy , 1914-191 8(Praeger, 1989) eSopra Ar lavorazione del terreno(Praeger, 1993).

Questo articolo è apparso originariamente nel numero dell'autunno 1994 (Vol.7, No.1) diMHQ — The Quarterly Journal of Military Historycon il titolo: Queste armi orribili

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