William 'Billy' Mitchell: visionario della potenza aerea

Poiché l'Aeronautica Militare degli Stati Uniti ha celebrato il suo 50 ° anniversario nel settembre 1997, è giusto che l'uomo che ha fatto molto per aiutare a realizzare l'Aeronautica Militare debba essere ricordato. William 'Billy' Mitchell era un crociato che aveva la visione di comprendere il potenziale della potenza aerea molto prima dei suoi contemporanei.





Il nome Billy Mitchell richiama alla mente immagini diverse. Per i più, era un eroe, senza il cui terribile avvertimento gli Stati Uniti non sarebbero mai stati in grado di schierare la più grande forza aerea del mondo in tempo per combattere la seconda guerra mondiale. Per altri, era un ambizioso egoista e fanatico che calpestava chiunque si opponeva alle sue opinioni sulla potenza aerea, specialmente i suoi superiori militari e civili.

In un certo senso, l'era del barnstorming degli anni '20 fu anche l'era di Billy Mitchell, perché fu la sua voce a proclamare per la prima volta ad alta voce la necessità di forti difese aeree. Molto prima di chiunque altro, avanzò vigorosamente la teoria secondo cui l'aereo avrebbe sostituito la flotta come prima linea di difesa americana. Ha anche visto la macchina volante come un'arma strategica che potrebbe portare una guerra alle risorse industriali di un nemico.

Mitchell è nato a Nizza, in Francia, nel 1879, figlio di un senatore degli Stati Uniti. All'età di 18 anni, si arruolò nell'esercito come soldato semplice quando scoppiò la guerra ispano-americana. È stato incaricato e servito nell'Esercito Signal Corps a Cuba, nelle Filippine e in Alaska prima di interessarsi all'aviazione. Già nel 1906, tuttavia, profetizzò nelDiario di cavalleriache 'i conflitti, senza dubbio, si svolgeranno in futuro nell'aria'. Dopo che il primo aereo fu acquistato dall'esercito, scrisse molti altri articoli sottolineando che gli aeroplani sarebbero stati utili per la ricognizione, per impedire alle forze nemiche di condurre ricognizione e per azioni offensive contro sottomarini e navi nemiche.



Mitchell fu assegnato allo Stato maggiore dell'esercito a Washington nel 1912 come capitano; all'età di 32 anni, era il più giovane ufficiale mai assegnato a quell'importante incarico. Preparò un rapporto sulle esigenze dell'aviazione americana e sostenne che, con i progressi compiuti nell'aeronautica, gli Stati Uniti si stavano avvicinando sempre di più ai loro potenziali nemici e quella distanza avrebbe presto dovuto essere misurata in tempo, non in miglia.

Promosso a maggiore, Mitchell era considerato troppo vecchio e aveva un grado troppo alto per l'addestramento al volo. Convinto che il suo futuro fosse nell'aviazione, tuttavia, pagò le sue lezioni di volo in una scuola di volo civile a Newport News, Virginia, e in seguito ricevette una valutazione come aviatore militare junior.

Nell'aprile 1917, ormai tenente colonnello, fu assegnato alle forze di spedizione americane in Francia e divenne uno dei primi americani sulla scena dopo che gli Stati Uniti dichiararono guerra alla Germania. Combatté immediatamente per la creazione di unità aeree americane in Francia, ma fu frustrato dal ritardo nel portare aerei e piloti americani in guerra. Lo irritava il fatto che i francesi dovessero fornire protezione aerea sulle linee americane, risultando in quella che Mitchell vedeva come una mancanza di controllo ed efficacia. Mitchell incontrò il generale britannico Hugh `` Boom '' Trenchard e adottò rapidamente la sua tesi che la potenza aerea militare poteva e doveva essere usata in una `` offensiva implacabile e incessante '' in tempo di guerra e, se così usata, un giorno sarebbe diventata molto più importante nella strategia militare di potenza del mare.



Lentamente, i piloti americani arrivarono, furono assegnati agli squadroni e furono messi in volo su aerei francesi. Nel marzo 1918 i tedeschi iniziarono una spinta disperata contro gli alleati e Mitchell fu posto a capo di tutte le unità dell'aviazione americana al fronte. Domenica 14 aprile 1918, un anno dopo l'entrata in guerra degli Stati Uniti, Mitchell dichiarò che l'America aveva finalmente messo in combattimento il suo primo squadrone. Il suo talento per la leadership in combattimento è stato successivamente dimostrato nella battaglia di Saint-Mihiel quando ha coordinato una forza di 1.481 aerei britannici, francesi e italiani per supportare le forze di terra americane. Fu promosso generale di brigata e divenne più esplicito sull'importanza di un forte braccio aereo militare. Si guadagnò rapidamente l'inimicizia dei suoi contemporanei non volanti per la sua aggressività nella costruzione di aeroporti, hangar e altre strutture. La sua sfarzosità, la capacità di attirare l'attenzione della stampa e la volontà di procedere senza precedenti lo hanno reso l'americano più conosciuto in Europa.

Mitchell tornò negli Stati Uniti come un eroe nel 1919 e fu nominato assistente capo del servizio aereo dell'esercito degli Stati Uniti. Era sconvolto dalla rapidità con cui l'organizzazione che aveva contribuito a costruire in guerra si era disintegrata in tempo di pace. Decise che la nazione non doveva lasciarsi ingannare dalla convinzione che 'la guerra per porre fine a tutte le guerre' avesse davvero raggiunto quel fine. 'Se una nazione ambiziosa per la conquista universale inizia alla grande in una guerra del futuro', ha detto, 'potrebbe essere in grado di controllare il mondo intero più facilmente di quanto una nazione abbia controllato un continente in passato'. dichiarazioni imbarazzarono i suoi superiori. Ben presto provocò l'aperta ostilità degli ammiragli della Marina attraverso le sue invettive contro i loro concetti di super corazzata.

Mitchell l'eroe divenne presto noto come Mitchell l'agitatore mentre cercava di dimostrare che gli aeroplani potevano effettivamente realizzare le cose che aveva previsto. Ha proposto una serie di innovazioni audaci per il servizio aereo che hanno sbalordito i generali dell'esercito non in volo: un corpo speciale di meccanici, aerei per il trasporto di truppe, un pool di piloti civili per la disponibilità in tempo di guerra, bombardieri a lungo raggio in grado di volare sull'Atlantico e perforanti bombe. Ha incoraggiato lo sviluppo di mirini per bombe, aerei equipaggiati con gli sci, compressori per motori e siluri aerei. Ordinò l'istituzione di incendi boschivi aerei e pattuglie di confine, a cui fece seguito un volo di massa verso l'Alaska, una corsa aerea transcontinentale e un volo attorno al perimetro degli Stati Uniti. Ha incoraggiato i piloti dell'esercito a stabilire record di velocità, resistenza e altitudine per mantenere l'aviazione nelle notizie.



Con ogni successo, Mitchell è diventato più determinato a spendere il denaro della nazione in aerei e non in costose navi da guerra. Ha calpestato l'ego dei generali di terra e degli ammiragli delle corazzate - specialmente questi ultimi - con la sua infuocata retorica e si vantava che gli aerei dell'esercito potevano affondare qualsiasi nave da guerra in qualsiasi condizione di guerra. Dinamico e impetuoso, cercò la stampa americana e annunciò che se gli fosse stato dato il permesso di bombardare le corazzate tedesche catturate, avrebbe dimostrato le sue affermazioni.

I giornalisti e gli editori dei giornali, intuendo una guerra aperta tra i servizi che avrebbe fatto notizia e venduto giornali, pensarono che avrebbe dovuto avere l'opportunità di condurre test contro vere navi da guerra che sarebbero state comunque affondate o demolite.Il New York Timesha riassunto la sensazione generale dicendo che il paese non poteva permettersi di ignorare le affermazioni di Mitchell.

I coraggiosi corazzati della Marina hanno combattuto l'idea di test reali e hanno preferito che si credesse alla loro parola che gli aerei non avrebbero mai potuto affondare le navi da combattimento di prima classe super sicure di nessuna nazione. Forti pressioni sono state esercitate sul presidente Warren G. Harding e sul Congresso per negare il permesso di utilizzare le navi tedesche come bersagli. Un arrabbiato segretario della Marina Josephus Daniels si offrì di stare a capo scoperto sul ponte di qualsiasi nave Mitchell avesse scelto di bombardare.

Tuttavia, non tutti gli ammiragli erano in disaccordo con Mitchell. L'ammiraglio William S. Sims, comandante delle forze navali statunitensi nelle acque europee durante la prima guerra mondiale, ha osservato: 'L'uomo medio soffre molto gravemente per il dolore di una nuova idea ... È mia convinzione che il futuro mostrerà che la flotta che ha 20 portaerei invece di 16 corazzate e 4 aeroplani inevitabilmente metteranno fuori gioco l'altra flotta. 'L'ammiraglio WF Fullam, autore di uno studio esaustivo sull'uso della potenza aerea, ha concluso che con i progressi compiuti nel settore dell'aviazione, 'la potenza del mare sarà subordinata o dipendente dalla potenza aerea'.

Mitchell ha continuato a esporre le sue opinioni in discorsi e articoli per pubblicazioni nazionali. Con la stampa fortemente dietro di lui e nonostante il trascinamento della Marina, il permesso di dimostrare le sue teorie è stato finalmente concesso. I test furono programmati per giugno e luglio 1921. Mentre le navi venivano assemblate al largo della costa della Virginia, Mitchell raccolse un'armata di aeroplani come 1a Brigata Aerea Provvisoria e ordinò pratiche di bombardamento esaurienti contro navi finte vicino a Langley Field. Il personale dell'esercito ha prodotto le nuove bombe da 2.000 libbre che sarebbero state necessarie per affondare una corazzata.

I test sono iniziati come da programma e gli accurati preparativi hanno dato i loro frutti. I bombardieri affondarono prima un cacciatorpediniere tedesco, seguito da un incrociatore leggero corazzato e poi una delle navi da guerra più grandi del mondo, la corazzata tedescaOstfriesland, seguita dalla corazzata statunitenseAlabama–E poi le corazzateNew JerseyeVirginia. Per quanto riguardava Mitchell e la stampa, l'affermazione che la forza aerea dovrebbe essere la prima linea di difesa della nazione era stata dimostrata. 'Nessuna nave di superficie può esistere ovunque le forze aeree che agiscono da basi terrestri siano in grado di attaccarle', ha dichiarato Mitchell.

I successivi scritti e dichiarazioni di Mitchell - tutti debitamente riportati dalla stampa nazionale - alimentavano continuamente le fiamme della rivalità tra i servizi. Ha proposto che il servizio aereo dell'esercito degli Stati Uniti dovrebbe assumere tutto il controllo delle responsabilità di difesa per 200 miglia in mare. In considerazione del battibecco sui test che avevano avuto luogo, ha affermato che erano necessari cambiamenti fondamentali nella politica di difesa e ha chiesto un 'Dipartimento della Difesa Nazionale ... con uno staff comune a tutti i servizi' e con i 'sottosegretari dell'esercito, La Marina e l'Aeronautica Militare. 'Mitchell organizzò un bombardamento simulato su New York City e simulò l'invasione di bombe su altre città dell'est, e lasciò che la stampa portasse il messaggio al pubblico.

Per sedare la conseguente furia degli ammiragli della corazzata e far uscire Mitchell dalle prime pagine, i suoi superiori lo mandarono alle Hawaii. Tuttavia, è tornato con un pungente rapporto sulle difese inadeguate che ha visto lì. Si è recato anche in Europa e in Estremo Oriente per studiare i progressi compiuti nel settore dell'aviazione. Dopo essere tornato da quest'ultimo viaggio nel 1924, scrisse uno scioccante rapporto di 323 pagine - probabilmente il documento più profetico della sua carriera - che sottolineava che, quando si effettuano stime della potenza aerea giapponese, “bisogna fare attenzione a non sottovalutarla. '

Mitchell credeva che il Giappone fosse la nazione dominante in Asia e si stava preparando a dare battaglia con gli Stati Uniti. Ha predetto che gli attacchi aerei sarebbero stati effettuati dai giapponesi a Pearl Harbor e nelle Filippine e ha descritto come sarebbero stati condotti.

Il suo rapporto è stato accolto con tutto l'entusiasmo di 'una squadra di demolitori verdi che si avvicina a una bomba inesplosa', secondo uno scrittore. Il rapporto è stato ignorato; si dice che anche il suo capo non lo leggesse da due anni.

Nei mesi successivi, Mitchell scrisse molti articoli esponendo le sue teorie e chiedendo la consapevolezza nazionale della nuova dimensione della guerra che percepiva. Nonostante i suoi sforzi, non erano disponibili ingenti stanziamenti per nuovi aeromobili. Il servizio aereo volava ancora su de Havillands. Gli incidenti si sono verificati frequentemente e in ognuno di essi Mitchell ha criticato la miopia del Dipartimento della Guerra e del Congresso per aver permesso che accadessero.

Gli attacchi di Mitchell sono diventati più al vetriolo e sono stati imbarazzanti per i suoi superiori, nonché per Capitol Hill e la Casa Bianca. Quando il suo mandato con il servizio aereo è scaduto nell'aprile 1925, non è stato riconfermato. Tornò al suo grado permanente di colonnello e fu trasferito a Fort Sam Houston, in Texas, come ufficiale aereo dell'VIII Corpo.

Il 1 ° settembre 1925, un idrovolante navale fu perso su un volo senza scalo da San Francisco alle Hawaii. Due giorni dopo, il dirigibile della Marina degli Stati UnitiShenandoahè stato distrutto durante un volo di buona volontà. La reazione di Mitchell fu pronta. Dal suo incarico in 'esilio', ha rilasciato una dura denuncia alla Marina e al Dipartimento della Guerra e ha sganciato la bomba più pesante della sua carriera. Ha rilasciato una dichiarazione di 6.000 parole affermando che questi e altri incidenti erano 'il risultato di incompetenza, negligenza criminale e negligenza quasi traditrice della nostra difesa nazionale da parte dei dipartimenti della Guerra e della Marina'.

Mitchell ha aggiunto che 'tutte le politiche, gli schemi e i sistemi dell'aviazione sono dettati dagli ufficiali non volanti dell'Esercito e della Marina, che non ne sanno praticamente nulla.' Ha concluso la sua denuncia dicendo che 'Non posso più restare a guardare questi esibizioni disgustose ... a scapito della vita della nostra gente e delle delusioni del pubblico americano ”.

La reazione a Washington è stata immediata. Il segretario alla guerra Dwight F. Davis ha annunciato che Mitchell sarebbe stato disciplinato e ha lasciato intendere che sarebbe stato dalla corte marziale. Mitchell ha detto che darebbe il benvenuto a una corte marziale se punzecchiasse la coscienza del pubblico. La reazione della stampa è stata mista.Il New York Timesaccusò Mitchell di 'insubordinazione e follia'Herald Tribunelo chiamava 'supponente, arrogante e intollerante'. Tuttavia, ilStella di Kansas Cityeditoriale che, sebbene fosse 'un fanatico, un fanatico, un uomo con una sola idea', un giorno il suo sogno potrebbe diventare realtà.

Mitchell fu messo agli arresti tecnici e una corte marziale iniziò a Washington il 28 ottobre 1925, per insubordinazione ai sensi del 96 ° articolo di guerra. Dodici generali (due dei quali furono successivamente licenziati) e un colonnello furono nominati per sedersi in giudizio, la più alta corte mai convocata per processare un ufficiale. Nessuno di loro era un volatore.

La corte marziale si trascinò per sette settimane. Quando finì, il consiglio deliberò per circa mezz'ora e rese il suo verdetto: colpevole dell'accusa e di tutte le otto specifiche. La pena è stata la sospensione dal grado, dal comando e dal dovere con decadenza dalla paga e dalle indennità per cinque anni.

Il verdetto è stato ampiamente dibattuto a Capitol Hill e gruppi di veterani hanno approvato risoluzioni che condannano il risultato. Il presidente Calvin Coolidge ha approvato la sentenza emessa dal tribunale, ma ha modificato il verdetto della corte concedendogli piena sussistenza e metà stipendio perché Mitchell non sarebbe stato in grado di accettare un impiego privato mentre era ancora in uniforme. Mitchell ha detto che non avrebbe accettato la frase modificata perché lo avrebbe reso 'un oggetto di beneficenza governativa'.

Mitchell si dimise a partire dal 1 ° febbraio 1926. Si imbarcò immediatamente per un giro di conferenze di quattro mesi, da costa a costa, mostrando filmati dei bombardamenti delle navi ed esprimendo continuamente il suo tema ormai familiare della necessità di preparazione militare nell'aria. Le sue accuse radicali sono apparse sulle principali riviste americane e giornali di aviazione. Ha continuamente richiamato l'attenzione sui rapidi progressi compiuti nel settore dell'aviazione in Europa e in Asia e ha avvertito dei piani giapponesi di impadronirsi delle Hawaii, dell'Alaska e delle Filippine. Predisse anche, accuratamente, che i giapponesi non si sarebbero presi la briga di dichiarare guerra formalmente. 'Non solo non facciamo nulla di fronte a tutto questo', ha detto, 'ma lasciamo il nostro futuro nell'aria agli incompetenti'.

Mitchell ha scritto più di 60 articoli, diverse serie di giornali e cinque libri, senza mai deviare dal suo appello per la comprensione pubblica della promessa e del potenziale del potere aereo. Fece la sua ultima apparizione pubblica l'11 febbraio 1935, quando parlò alla commissione per gli affari militari della Camera.

Indebolito dalla sua lotta, il vecchio attivista morì in un ospedale di New York il 19 febbraio 1936, all'età di 56 anni. Aveva scelto di essere sepolto a Milwaukee, la sua città natale, dove si arruolò nel 1898, piuttosto che al Cimitero Nazionale di Arlington. .

Nel 1955, l'Air Force Association approvò una risoluzione per annullare la corte marziale di Billy Mitchell. Nel 1957, il figlio più giovane di Mitchell, William, Jr., fece una petizione all'Air Force per annullare il verdetto della corte marziale. Il segretario dell'Air Force James H. Douglas ha purtroppo negato la richiesta, dicendo: 'È tragico che un ufficiale che ha contribuito così tanto al benessere del suo paese abbia interrotto la sua carriera militare in tali circostanze'.

Sebbene la condanna non sia stata rimossa, Billy Mitchell aveva già ricevuto una misura di riconoscimento ufficiale da una nazione grata quando il presidente Harry S. Truman firmò la legislazione nel 1946 che conferiva postuma una medaglia speciale a Mitchell 'in riconoscimento del suo eccezionale servizio di pioniere e lungimiranza nel campo dell'aviazione militare americana.

Billy Mitchell dovrebbe essere ricordato oggi? La risposta è affermativa forte e definita. Non solo prevedeva che un'aeronautica fosse essenziale per la sopravvivenza nazionale, ma istruì anche il pubblico ei suoi leader sul ruolo che l'aereo alla fine avrebbe giocato nella vita nazionale. Per la sua lungimiranza e volontà di sacrificare la sua carriera per le sue convinzioni, la nazione deve a questo visionario non ortodosso un debito di gratitudine che non potrà mai ripagare.


Suggerito per ulteriori letture:Mitchell: Pioneer of Air Power, di Isaac Don Levine;L'affare Billy Mitchell, di Burke Davis; eMemorie della prima guerra mondiale, di William Mitchell.

Questa funzione è stata originariamente pubblicata nel numero di settembre 1997 diStoria dell'aviazionerivista. Per altri fantastici articoli iscriviti a Storia dell'aviazione rivista oggi!

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