William H. Pitsenbarger: il più coraggioso tra i coraggiosi veterani della guerra del Vietnam

Sebbene sia accaduto più di 35 anni fa, un gruppo di veterani dell'esercito della guerra del Vietnam considera ancora un giovane arruolato dell'aeronautica militare, un destinatario della medaglia d'onore che ha dato la sua vita per salvare la loro, la persona più coraggiosa che abbiano mai conosciuto.





'Era l'uomo più coraggioso che abbia mai visto, e ho visto tutto', ha detto Martin L. Kroah, Jr., che ha servito due tour in Vietnam, uno come ufficiale delle forze speciali. Stava parlando dell'Airman 1st Class William H.Pitsenbarger, un paracadutista dell'aeronautica militare e specialista medico di Piqua, Ohio, che aveva volontariamente lasciato la relativa sicurezza di un elicottero per scendere in una brutale battaglia nella giungla per curare ed evacuare i soldati feriti nel 1966. Pitsenbarger è stato accreditato di aver salvato nove vite, dopo aver più volte rifiutato di essere evacuato lui stesso, durante un combattimento in cui 106 dei 134 soldati furono uccisi o gravemente feriti. Subito dopo la battaglia, i suoi comandanti dell'aeronautica lo hanno nominato per la medaglia d'onore, ma non l'ha ricevuta. Un generale dell'esercito ha raccomandato che il premio fosse declassato all'Air Force Cross, apparentemente perché all'epoca non c'era abbastanza documentazione delle azioni eroiche di Pitsenbarger.

Pitsenbarger, l'11 aprile 1966, su sua richiesta, discese 100 piedi su una linea di verricello da un Kaman Elicottero HH-43 Huskie in una fitta valle della giungla e scese nel mezzo di una compagnia circondata di soldati dell'esercito americano. Le truppe assediate erano membri della Compagnia C, 2 ° Battaglione, 16 ° Fanteria della 1a Divisione di Fanteria ed erano sotto attacco da parte di VC a circa 35 miglia a est di Saigon. Riguardo alle azioni di Pitsenbarger, Daniel Kirby di Louisville, Ky., Che era stato un fuciliere della Compagnia C, ha commentato: 'Ero sbalordito che qualcuno stesse scendendo per mettersi in quella situazione. È difficile credere che qualcuno sarebbe entrato volontariamente in quella battaglia e sarebbe rimasto con essa. Doveva essere la persona più coraggiosa che abbia mai conosciuto. '

Dopo l'atterraggio, Pitsenbarger ha prestato il primo soccorso ai feriti, ha deciso quali uomini dovevano essere evacuati per primi e li ha legati in un cesto metallico chiamato lettiera Stokes. Ha aiutato a far uscire nove soldati dalla battaglia e portarli in un vicino ospedale da campo. Ha rifiutato l'evacuazione più volte per cercare di salvare altri feriti. Poi il suo elicottero è stato colpito dal fuoco nemico e quasi disabilitato. Prima di lasciare l'area, il suo pilota, Harold D. Salem di Mesa, in Arizona, ha segnalato a Pitsenbarger di guidare la lettiera in salvo. Ancora una volta, si rifiutò e fece cenno di spegnere l'elicottero.



Kroah, di Houston, ha detto di ricordare che Pitsenbarger veniva calato tra gli alberi in un momento in cui il fuoco delle piccole braccia sarebbe stato così intenso da essere assordante, e tutto ciò che una persona poteva fare era avvicinarsi il più possibile al suolo e pregare. In poco tempo Kroah era stato ferito cinque volte ed era disteso a terra. 'In tre diverse occasioni ho intravisto un movimento, ed era Pits che trascinava qualcuno dietro un tronco o un albero caduto, cercando di dare loro il primo soccorso', ha ricordato. 'Sembrava che fosse ovunque. Tutti gli altri si stavano abbassando, ed era accucciato e strisciava e trascinava le persone per il colletto e le cinghie dello zaino fuori pericolo ... Non sono sicuro del numero di morti e feriti esattamente, ma sono certo che il conteggio dei morti lo avrebbe fatto stato molto più alto se non fosse stato per gli eroici sforzi dell'Airman Pitsenbarger. 'Kroah aggiunse che la battaglia era così feroce che il suo medico dell'esercito era congelato dalla paura e incapace di muoversi e che uno dei capi della sua squadra di fuoco, un veterano del combattimento della Seconda Guerra Mondiale e della Guerra di Corea, si raggomitolò in posizione fetale e pianse.

'Per l'aviatore Pitsenbarger esporsi in tre diverse occasioni a questo fuoco nemico era certamente al di sopra e al di là del dovere di qualsiasi uomo', ha detto Kroah. 'Ci è voluto un enorme coraggio per esporsi alla possibilità di una morte quasi certa per salvare la vita di qualcuno che non conosceva nemmeno ... Aveva un totale disprezzo per la propria sicurezza e un enorme coraggio.'

Per le due ore successive Pitsenbarger strisciò attraverso la fitta giungla alla ricerca di soldati feriti. Li trascinava al centro del piccolo perimetro dell'azienda, mettendoli dietro alberi e tronchi per ripararsi. A un certo punto, ha detto Charles Epperson, di Paris, Mo., Pitsenbarger ha visto due soldati feriti fuori dal perimetro. 'Ha detto:' Dobbiamo andare a prendere quelle persone ', e io ho detto:' Assolutamente no. Resto dietro il mio albero. 'Era un fuoco incredibile che veniva su di noi da tutte le parti. Ma se n'è andato per prendere quei ragazzi, e ho potuto vederlo mentre cercava di prenderli entrambi e passare un periodo difficile, quindi sono corso lì e l'ho aiutato a trascinarli all'interno delle nostre linee. È stato un'ispirazione per me ', ha detto Epperson.



Fred Navarro, che è stato gravemente ferito, ha detto che Pitsenbarger gli ha salvato la vita coprendolo con i corpi di due soldati morti, proteggendolo da altri proiettili. 'Ci stavamo picchiando così forte che potevo solo sdraiarmi a terra per ripararmi. Pitsenbarger ha continuato a tagliare le gambe dei pantaloni, le camicie, a togliersi gli stivali e in generale a prendersi cura dei feriti. Allo stesso tempo, ha proceduto sorprendentemente a rispondere al fuoco nemico ogni volta che poteva ', ha detto Navarro, di San Antonio, in Texas.

F. David Peters, di Alliance, Ohio, era in Vietnam solo due settimane al momento dell'incidente. Ha ricordato che era terrorizzato quando gli è stato detto di aiutare Pitsenbarger durante lo scontro a fuoco. 'Non ricordo quanti feriti siano stati portati via quando abbiamo iniziato a sparare con armi leggere', ha detto Peters. 'Ricordo che disse qualcosa al pilota [dell'elicottero] tipo, esci di qui, farò uscire il prossimo. La sua scelta personale di ... scendere a terra per aiutare i feriti è senza dubbio una delle cose più coraggiose che abbia mai visto ', ha detto Peters.

Johnny W. Libs, un combattente esperto della giungla che quel giorno era a capo della Compagnia C, ha detto di non aver mai visto un soldato che meritasse la Medaglia d'Onore più di Pitsenbarger. Ricordava di aver detto a uno dei suoi mitraglieri, Phillip J. Hall, di Palmyra, Wis., Che Pitsenbarger era fuori di testa a lasciare il suo elicottero per 'questo inferno a terra'. Sapevamo che stavamo combattendo le nostre vite e le mie ginocchia tremavano, e non riuscivo a capire perché qualcuno si sarebbe messo in questo grave pericolo se non fosse stato necessario. 'Libs, di Evansville, Ind., Anche ha detto che Pitsenbarger sembrava non avere alcun riguardo per la propria incolumità. 'Parliamo di lui con riverenza. Non l'avevo mai incontrato, ma è l'uomo più coraggioso che abbia mai conosciuto. Anche noi siamo stati coraggiosi. Abbiamo fatto il nostro lavoro. Questo è il motivo per cui eravamo lì. Non doveva essere lì. Potrebbe essere uscito di lì. Non c'è dubbio che abbia salvato vite quel giorno. '



Hall ha detto che la discesa di Pitsenbarger nello scontro a fuoco 'è stata l'atto più altruista e coraggioso a cui abbia mai assistito. Penso a lui spesso adesso ', ha aggiunto. 'Quella cosa non lascia mai totalmente la mia mente. In realtà ha rinunciato alla sua vita per ragazzi sul campo che non sapeva nemmeno. E non doveva essere lì. So che ha preso la decisione consapevole di restare lì. ”Salem ha detto che Pitsenbarger si era offerto volontario per andare a terra perché i soldati avevano difficoltà a mettere un uomo ferito nella cesta metallica per essere sollevato. Il pilota dell'elicottero ha ricordato di aver detto a Pitsenbarger che avrebbe potuto lasciare l'elicottero solo se avesse accettato che, quando gli fosse stato dato un segnale, sarebbe tornato all'aereo. 'Mentre stavamo [entrando in posizione], ho detto:' Pits, è più caldo dell'inferno laggiù; vuoi ancora scendere? 'Ha detto:' Sì, signore, so che posso davvero dare una mano. 'Ha fatto una differenza infernale. Abbiamo finito per tirarne fuori altri nove dopo che è caduto a terra. È la persona più coraggiosa che abbia mai conosciuto ', ha detto Salem.

Verso il crepuscolo, quando il VC lanciò un altro assalto, Pitsenbarger reagì con un M-16. Poi, ha detto Navarro, lo ha visto essere colpito più volte mentre si dirigeva verso quello che Navarro pensava fosse un altro uomo ferito. Pitsenbarger è stato colpito quattro volte, una in mezzo agli occhi, ed è morto sul colpo. Il giorno successivo uno dei migliori amici di Pitsenbarger, Henry J. O'Beirne di Huntsville, Alabama, un ex paracadutista dell'aeronautica militare che aveva prestato servizio con lui ed era stato suo compagno di cuccetta, ha recuperato il suo corpo. 'Era un uomo comune che ha fatto cose straordinarie', ha detto O'Beirne.

L'uomo chiamato Pits dai suoi amici è nato e cresciuto a Piqua, una città operaia di 22.000 abitanti sul fiume Great Miami nell'Ohio centro-occidentale, a circa 30 miglia a nord di Dayton. Pitsenbarger era figlio unico. Suo padre, Frank Pitsenbarger, ha detto che suo figlio non aveva mai avuto paura di nulla. I suoi amici lo ricordavano come un giovane avventuroso che si arrampicava sull'albero più alto o scalava l'edificio più alto.

Judy Meckstroth, che lavorava con lui in un supermercato locale quando era al liceo, ha detto che gli piaceva giocare a poker, era un signore, ha vinto gare di ballo e ha mostrato preoccupazione per le altre persone, giovani e meno giovani. Meckstroth ha aggiunto che era 'scontroso e amante del divertimento. Non hai osato entrare nella stanza sul retro perché si sarebbe nascosto dietro le scatole e sarebbe saltato fuori e ti avrebbe spaventato a morte. Ma non ho mai sentito niente di male su di lui. Non era niente avere 10 o 15 ragazze nel negozio nei fine settimana; erano venuti a comprare un pacchetto di gomme da masticare solo per vederlo. Ma non era testardo al riguardo. Era solo di bell'aspetto e aveva una vera personalità magnetica. '

Bob Ford, un assistente capo dei vigili del fuoco di Piqua in pensione che lo conosceva per la maggior parte della sua vita, ha detto che Pitsenbarger aveva altri due amori: il baseball e il gioco del soldato. 'C'erano molti film di guerra allora, e abbiamo interpretato i soldati per le strade e nei vicoli tutto il tempo. Viveva a un isolato di distanza da [un parco] e c'erano sempre partite di baseball ', ha detto.

I veterani della Compagnia C sentivano così fortemente l'eroismo dell'aviatore di 21 anni che, insieme ai suoi ex colleghi dell'Air Force, ai suoi compagni di scuola superiore e alla camera di commercio della sua città natale, lavorarono per più di tre decenni per vedere che finalmente riceveva , postumo, il più alto riconoscimento della nazione al valore. L'8 dicembre 2000, il padre di Pitsenbarger è stato consegnato con la medaglia d'onore di suo figlio dall'allora segretario dell'aeronautica Whit Peters in una cerimonia alla base aerea di Wright-Patterson a Dayton, Ohio. Stavano osservando 10 dei veterani dell'esercito i cui testimoni oculari avevano convinto il Pentagono e il Congresso ad approvare il premio che Pitsenbarger avrebbe dovuto ricevere nel 1966. Erano presenti anche molti dei suoi compagni di scuola e alcuni dei suoi amici dell'Air Force, che avevano tutti lavorato per portagli la medaglia. Della cerimonia della Medaglia d'Onore di dicembre, Bob Ford ha detto: 'È stata una cosa molto triste, ma una tristezza felice'.

Pitsenbarger è stato il primo uomo arruolato dell'Air Force a guadagnare la Medal of Honor da quando la US Air Force è stata istituita come servizio separato nel 1947. Nel 1945, nell'era delle US Army Air Forces, un membro dell'equipaggio del Boeing B-29 Superfortress, Henry Erwin, è stato premiato con la medaglia per aver salvato il suo equipaggio e l'aereo durante un bombardamento sul Giappone. Un altro uomo arruolato dell'Air Force ha ricevuto la medaglia per l'eroismo in Vietnam. John Levitow, un caposquadra dell'aeronautica militare in Vietnam, vinse la medaglia nel 1969, tre anni dopo che Pitsenbarger fu ucciso nell'azione per la quale gli fu assegnata postuma la medaglia 35 anni dopo.

Lo stesso Levitow ha fatto una campagna per la medaglia di Pitsenbarger e ha sostenuto che l'aviatore defunto dovrebbe essere considerato il primo destinatario arruolato dell'aeronautica militare in Vietnam. Levitow morì esattamente un mese prima che Frank Pitsenbarger ricevesse la medaglia d'onore di suo figlio.

La cerimonia della medaglia d'onore a Dayton è stata emozionante per tutti i presenti. 'Non c'era occhio secco in casa', ha detto Cheryl Buecker, che ha frequentato la Piqua Central High School con Pitsenbarger nella classe del 1962. 'Sono orgogliosa che la comunità abbia contribuito a raggiungere questo obiettivo', ha aggiunto.

È stato solo dopo la cerimonia che i dettagli del suo coraggio sono stati resi pubblici. A tal fine, W. Parker Hayes, Jr., uno storico dell'Air Force Sergeants Association, aveva rintracciato i veterani dell'esercito che avevano prestato servizio con Pitsenbarger. Hayes ha detto che negli anni '90 una serie di persone si era avvicinata all'associazione in cerca di aiuto per onorare Pitsenbarger, tra cui O'Beirne; Salem; Dale L. Potter, di Enterprise, Oregon, un pilota di elicotteri che ha anche effettuato operazioni di soccorso con Pitsenbarger; Paul D. Miller, un altro specialista in pararescue; alcuni residenti di Piqua; e membri della Camera di Commercio Piqua. Tutti si erano chiesti per anni perché la medaglia d'onore non fosse stata assegnata a Pitsenbarger. Buecker e il compagno di classe Bob Ford hanno detto di aver iniziato a parlare della questione 20 anni prima in una riunione di pianificazione della riunione di classe.

'Siamo una classe molto affiatata', ha detto Buecker, sottolineando che si teneva una riunione ogni cinque anni e si metteva sempre su un 'tabellone dei ricordi' con necrologi di compagni di classe, insieme a ritagli di notizie e lettere di compagni di classe in vita che non potevano partecipare al riunione. 'Ad ogni riunione sembrava che ci fosse qualcosa di nuovo in Bill da inserire sul tabellone', ha aggiunto Buecker. In effetti, più di una dozzina di strutture militari in tutto il mondo hanno preso il nome da Pitsenbarger dalla sua morte. All'inizio degli anni '90, i compagni di classe iniziarono una campagna per convincere il Pentagono che si meritava la medaglia. Parlarono con gli assistenti dei loro membri del Congresso e scrissero lettere, ma non andarono molto lontano fino al 1996. Poi, insieme alla camera di commercio e ad alcuni pararescuemen dell'Air Force, unirono le forze con Hayes e il suo collega storico, William I. Chivalette, a l'Airmen's Memorial Museum, gestito dalla Air Force Sergeants Association, vicino a Washington, DC Hayes e Chivalette hanno svolto ricerche esaurienti sull'ultima missione di Pitsenbarger. Hayes ha raccolto le dichiarazioni dei veterani dell'esercito nel 1998 e nel 1999 e un pacchetto di nomination per le medaglie è stato inviato al Pentagono. Il 6 ottobre 2000, il Congresso ha approvato un disegno di legge che includeva l'assegnazione della medaglia d'onore a Pitsenbarger.

Anche la classe 1962 della Piqua Central High School aveva pensato che fosse un peccato che la sua città natale non lo avesse mai onorato. Nel 1992, Cheryl Buecker e suo marito Tom, che era presidente della classe 1962, convinsero David Vollette, presidente della Camera di commercio di Piqua, a unirsi ai loro sforzi. Nel 1993 hanno chiesto al governo della città di cambiare il nome dell'Eisenhower Park di Piqua di 67 acri in Pitsenbarger Sports Complex, con un monumento in granito e una targa di bronzo, pagati in parte dalle donazioni dei compagni di classe '62.

'Avevamo un profondo desiderio come comunità di vedere accadere qualcosa. Sapevamo che il padre [di Pitsenbarger] era ferito per non aver ottenuto la medaglia ', ha detto Cheryl Buecker.

Tom Buecker disse che nel 1991 aveva discusso della medaglia con gli assistenti del membro del Congresso degli Stati Uniti della zona, il rappresentante John A. Boehner, ma da essa non si era sviluppato molto. I Buecker dissero di non conoscere il processo o cosa fosse necessario a Washington, o anche se fosse possibile per qualcuno ricevere la Medal of Honor dopo così tanti anni.

Nel 1996 Chivalette andò a Piqua per raccogliere materiale per scrivere una monografia su Pitsenbarger. Durante la sua visita, i compagni delle scuole superiori e i membri della camera di commercio hanno menzionato i loro sforzi per un memoriale di Piqua e la Medaglia d'Onore, ei Buecker hanno discusso del processo con lui.

Scrivendo la sua monografia, Chivalette si convinse che Pitsenbarger meritasse la medaglia. Ha studiato il caso fino all'inizio del 1998, quando lo ha consegnato a Hayes, dato che stava partendo per un nuovo lavoro con l'Air Force Enlisted Heritage Hall in Alabama. Nel frattempo, la Sergeants Association era stata contattata separatamente nella primavera del 1998 dal pararescuer dell'Air Force Paul Miller, che ha anche cercato aiuto nel tentativo di ottenere la medaglia per Pitsenbarger. L'Airmen's Memorial Museum ha assemblato un pacchetto di candidature, con il pilota di elicotteri Harold Salem che ha firmato la raccomandazione. Il maggiore generale in pensione Allison C. Brooks di Sequim, nello stato di Washington, che era a capo delle unità di soccorso dell'aeronautica militare in Vietnam nel 1966, ha fornito un'approvazione e il rappresentante Boehner ha raccomandato l'approvazione della medaglia e ha inviato il pacco al segretario Peters.

Il 7 aprile 2001, Piqua ha tenuto una celebrazione comunitaria della vita e dell'eroismo di Pitsenbarger, segnata dalla presentazione di una replica di un segno storico dell'Ohio. C'era anche una cena per la raccolta di fondi per il William H. Pitsenbarger Scholarship Fund, istituito nel 1992 da suo padre e dalla sua defunta madre, Irene. Si parla ora di innalzare una statua di Pitsenbarger nella piazza del paese. Per suo padre, gli amici, i compagni di classe e la città di Piqua, le cerimonie hanno contribuito a portare quella che sembrava essere la giusta conclusione di un episodio quasi dimenticato della guerra del Vietnam. 'Ha portato la chiusura per me, e penso per l'intera città', ha detto suo padre.

L'articolo è stato scritto da Lacy Dean McCrary e originariamente pubblicato nel numero di giugno 2002 diVietnamRivista. Per altri fantastici articoli assicurati di iscriverti a Vietnam Rivista oggi!

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